La Lune, cible attrayante et facile pour tous les observateurs, recèle quelques observations originales dont le X lunaire fait partie. Mais attention, car son apparition est… fugace !

Le X lunaire apparaît le long du terminateur un peu avant le premier quartier de Lune, ici le 3 janvier 2009. Image : Daniel Henrion

Le X lunaire n’est pas une formation géologique comme le sont les failles, les cratères ou les mers. Il s’agit d’un jeu de lumière visible durant quelques heures au terminateur (la frontière entre la partie éclairée et la partie sombre de la Lune), un peu avant le premier quartier.

Le X lunaire n’est pas visible à l’œil nu et c’est sans doute la raison pour laquelle on ne le connaît que depuis 1978, lorsque l’Américain Dana Thompson l’a découvert fortuitement au cours d’une observation au télescope. En revanche, il se repère aux jumelles et est très intéressant à observer avec n’importe quel petit instrument permettant un grossissement d’au moins 10 fois.

Comment le localiser ?

Ce jeu de lumière se présente, vous l’aurez compris, sous la forme d’une croix se formant à l’intersection des cratères Purbach, La Caille, Blanchinus et Regiomontanus, qui sont situés grosso modo au centre de la moitié sud du disque lunaire.

Au sud-est de la zone qui nous intéresse, le cratère Werner est bien dessiné au moment où le X se forme. En raison de cet environnement, le X lunaire porte également les noms de Werner X ou croix de Purbach.

Ne cherchez pas ces noms sur les cartes car seules les formations géologiques ont été nommées officiellement. Pour localiser l’endroit où le X apparaît, il faut donc repérer les cratères situés à proximité, sauf lorsqu’il est déjà bien visible et dans ce cas, immanquable !

Disposition des cratères autour du X lunaire
Disposition des cratères autour du X lunaire (indiqué par la croix). Seuls les cratères de la partie éclairée pourront vous aider pour le repérage avant l’apparition du X. Image : Atlas Virtuel de la Lune

Que voir ?

Le X lunaire correspond à l’illumination de crêtes en avant du terminateur, au lever du Soleil, les terrains environnants moins élevés restant donc dans le noir.

Son principal intérêt réside dans son caractère évolutif : des changements sont perceptibles en 20 minutes seulement, la séquence complète d’observation ayant une durée d’environ quatre heures. Les crêtes du cratère Purbach sont les premières illuminées, formant en une heure environ les deux bras les plus à l’ouest du X. Puis il faut 30 à 40 minutes supplémentaires pour que celles du cratère Blanchinus s’éclairent aussi, formant les deux autres bras.

Une fois entièrement apparue, la croix est particulièrement brillante et visible, mais il faut en profiter très vite car l’inexorable lever du Soleil sur les terrains alentours la fait ensuite disparaître en un peu moins de deux heures.

Cette vidéo montre l’apparition du X lunaire à plusieurs grossissements (chaque animation couvre 6 à 8 heures) ainsi que le film de son apparition en gros plan à partir des images de la sonde Lunar Reconnaissance Orbiter (LRO). Image : John Moore

Le X lunaire ou Werner X dessin Carine Souplet
Le X lunaire du 22 mars 2010, dessiné au pastel sec sur papier noir avec un grossissement de 200 fois. Dessin : Carine Souplet

Le bon moment

Le lever du Soleil sur ce coin de Lune se reproduisant tous les 29 jours environ, on pourrait croire qu’il est possible de voir le X lunaire à chaque fois… Mais non ! En effet, pour un lieu donné, ce moment précis se produit souvent alors que la Lune est… derrière l’horizon ! En moyenne, un observateur peut observer le X lunaire de chez lui entre une et cinq fois par an. Il faut donc recalculer chaque année les apparitions favorables en fonction du lieu d’observation et grâce aux paramètres donnés dans l’encadré ci-dessous. Mais rassurez-vous : nous faisons aussi ce travail pour vous ! Les apparitions les plus intéressantes pour l’Europe de l’Ouest et le Québec sont résumées dans les tableaux un peu plus bas dans cet article.


Pour repérer le X lunaire sur un logiciel de cartographie (par exemple, l’Atlas virtuel de la Lune de Christian Legrand et Patrick Chevalley, gratuit et téléchargeable sur https://www.ap-i.net/avl/fr/start) et établir vos propres prévisions :
– Coordonnées du centre du X lunaire : 0,9° E-25,1° S
– Colongitude au moment où le X est complet : 358,0° +/- 1,2° (donnée moyenne établie par l’américain David Chapman qui a observé le X durant de nombreuses années)
– Élévation du Soleil sur la Lune au moment où le X apparaît : entre -2° et 0°

2022, encore une belle année en Europe pour voir le X lunaire

En 2022, les apparitions du X lunaire pour les observateurs situés en Europe sont encore nombreuses et plusieurs se déroulent dans de bonnes conditions. C’est une bonne année pour saisir cette formation éphémère ! Pour connaître les conditions d’observation, reportez-vous au tableau ci-dessous. Les apparitions les plus favorables sont celles du 8 avril et du 30 novembre.

Les horaires sont donnés à titre indicatif.

  Horaires exprimés en heure légale de Paris (T.U. + 1 en heure d’hiver ou T.U. +2 en heure d’été)    
Date Heure de début Meilleure visibilité Fin du phénomène Commentaires Visibilité du V
8 février 2022 16h 18h 20h Début l’après-midi, fin bien visible en début de nuit À rechercher vers 19h15
8 avril 2022 20h 22h 0h Visible en totalité, début avant le coucher du Soleil À rechercher vers 23h15
6 juin 2022 20h 22h 0h Début l’après-midi, fin bien visible en début de nuit À rechercher vers 23h15
4 août 2022 17h30 19h30 21h30 Difficile car se produit presque uniquement de jour À tenter vers 20h45
2 octobre 2022 16h30 18h30 20h30 Début l’après-midi, fin bien visible en début de nuit À rechercher vers 19h45
30 novembre 2022 19h30 21h30 23h30 Visible en totalité À rechercher vers 22h45

Quelques occasions pour l’Amérique du Nord

Des apparitions du X lunaire sont également prévues pour le Québec en 2022 ; beaucoup ont lieu uniquement en pleine journée et sont difficiles à suivre, c’est pourquoi elles ne sont pas indiquées ici. Cependant, trois apparitions sont plus favorables.

Heures légales pour la ville de Québec, données à titre indicatif.

  Horaires exprimés en heure légale de Québec (T.U. – 5 en heure d’hiver ou T.U. – 4 en heure d’été)    
Date Heure de début Meilleure visibilité Fin du phénomène Commentaires Visibilité du V
9 janvier 2022 19h30 21h30 23h30 Visible en totalité À rechercher vers 22h45
10 mars 2022 0h 2h 4h Début visible à l’ouest (coucher de la Lune à 2h28) /
30 novembre 2022 13h30 15h30 17h30 Début l’après-midi, fin bien visible en début de nuit À rechercher vers 16h45

Cherchez aussi le V !

La recherche du X lunaire vous amuse ? Sachez qu’une autre lettre de l’alphabet apparaît à peu près au même moment : un V ! Il est situé plus au nord, toujours en avant du terminateur. Pour le localiser sur un atlas, sachez qu’il apparaît au nord nord-est du petit cratère Uckert.

photo V lunaire
Le V lunaire est également visible sur l’image présentée en début d’article. L’aviez-vous remarqué ? Sinon, voici sa localisation ! Crédit : Daniel Henrion

Par chance, le V apparaît toujours presque en même temps que le X en raison de sa position. Reportez-vous aux indications horaires des tableaux pour tenter de le repérer. Sachez que son observation est moins souvent rapportée que celle du X alors… tentez votre chance et faites-en part à Stelvision !

Article révisé le 14 décembre 2021.