La Lune, cible attrayante et facile pour tous les observateurs, recèle quelques observations originales dont le X lunaire fait partie. Mais attention, car son apparition est… fugace !

Le X lunaire apparaît le long du terminateur un peu avant le premier quartier de Lune, ici le 3 janvier 2009.
Image : Daniel Henrion

Le X lunaire n’est pas une formation géologique comme le sont les failles, les cratères ou les mers. Il s’agit d’un jeu de lumière visible durant quelques heures au terminateur (la frontière entre la partie éclairée et la partie sombre de la Lune), un peu avant le premier quartier.

Le X lunaire n’est pas visible à l’œil nu et c’est sans doute la raison pour laquelle on ne le connaît que depuis 1978, lorsque l’Américain Dana Thompson l’a découvert fortuitement au cours d’une observation au télescope. En revanche, il se repère aux jumelles et est très intéressant à observer avec n’importe quel petit instrument permettant un grossissement d’au moins 10 fois.

Comment le localiser ?

Ce jeu de lumière se présente, vous l’aurez compris, sous la forme d’une croix se formant à l’intersection des cratères Purbach, La Caille, Blanchinus et Regiomontanus, qui sont situés grosso modo au centre de la moitié sud du disque lunaire.

Au sud-est de la zone qui nous intéresse, le cratère Werner est bien dessiné au moment où le X se forme. En raison de cet environnement, le X lunaire porte également les noms de Werner X ou croix de Purbach.

Ne cherchez pas ces noms sur les cartes car seules les formations géologiques ont été nommées officiellement. Pour localiser l’endroit où le X apparaît, il faut donc repérer les cratères situés à proximité, sauf lorsqu’il est déjà bien visible et dans ce cas, immanquable !

Disposition des cratères autour du X lunaire

Disposition des cratères autour du X lunaire (indiqué par la croix). Seuls les cratères de la partie éclairée pourront vous aider pour le repérage avant l’apparition du X. 
Image : Atlas Virtuel de la Lune

Que voir ?

Le X lunaire correspond à l’illumination de crêtes en avant du terminateur, au lever du Soleil, les terrains environnants moins élevés restant donc dans le noir.

Son principal intérêt réside dans son caractère évolutif : des changements sont perceptibles en 20 minutes seulement, la séquence complète d’observation ayant une durée d’environ 4h. Les crêtes du cratère Purbach sont les premières illuminées, formant en une heure environ les deux bras les plus à l’ouest du X. Puis il faut 30 à 40 minutes supplémentaires pour que celles du cratère Blanchinus s’éclairent aussi, formant les deux autres bras.

Une fois entièrement apparue, la croix est particulièrement brillante et visible, mais il faut en profiter très vite car l’inexorable lever du Soleil sur les terrains alentours la fait ensuite disparaître en un peu moins de deux heures.

Cette vidéo montre l’apparition du X lunaire à plusieurs grossissements (chaque animation couvre 6 à 8 heures) ainsi que le film de son apparition en gros plan à partir des images de la sonde Lunar Reconnaissance Orbiter (LRO). 
Image : John Moore

Le bon moment

Le lever du Soleil sur ce coin de Lune se reproduisant tous les 29 jours environ, on pourrait croire qu’il est possible de voir le X lunaire à chaque fois… Mais non ! En effet, pour un lieu donné, ce moment précis se produit le plus souvent alors que la Lune est… derrière l’horizon ! En moyenne, un observateur peut observer le X lunaire de chez lui entre une et quatre fois par an. Il faut donc recalculer chaque année les apparitions favorables en fonction du lieu d’observation et grâce aux paramètres donnés dans l’encadré « Pour aller plus loin ». Rassurez-vous : nous avons fait ce travail pour l’année 2018 ! Les apparitions les plus intéressantes pour l’Europe de l’Ouest sont résumées dans le tableau en fin d’article.

Pour repérer le X lunaire sur un logiciel de cartographie (par exemple, l’Atlas virtuel de la Lune de Christian Legrand et Patrick Chevalley, gratuit et téléchargeable sur https://www.ap-i.net/avl/fr/start) et établir vos propres prévisions :

  • Coordonnées du centre du X lunaire : 0,9° E-25,1° S
  • Colongitude au moment où le X est complet : 358,0° +/- 1,2° (donnée moyenne établie par l’américain David Chapman qui a observé le X durant de nombreuses années)

Elévation du Soleil sur la Lune au moment où le X apparaît : entre -2° et 0°

Le X lunaire ou Werner X dessin Carine Souplet

Le X lunaire du 22 mars 2010, dessiné au pastel sec sur papier noir avec un grossissement de 200 fois.
Dessin : Carine Souplet

Deux apparitions en 2019-2020 pour l’Europe

L’apparition du X lunaire est peu favorable aux observateurs européens en 2019 et 2020. Seulement deux occasions se présentent, dont une seule véritablement dans de bonnes conditions, lorsqu’il fait bien nuit.

La première apparition du X depuis l’Europe de l’Ouest durant cette période a lieu le 4 novembre 2019 dans des conditions moyennes. En effet, le phénomène commence en début d’après-midi, en plein jour. Mais grâce au coucher du Soleil peu après 17h (heure de Paris), il est possible d’admirer la fin du phénomène jusqu’aux environs de 18h.

Pour la seconde apparition, les conditions sont en revanche quasi idéales si la météo est favorable. Réservez donc votre soirée du 2 janvier 2020 ! L’apparition du X lunaire débute vers 18h40 (heure de Paris) et se termine vers 22h40. La Lune bien haute dans le ciel et l’obscurité sont les meilleures garanties pour ne rien perdre de l’apparition de la lettre lunaire.

Les horaires sont donnés à titre indicatif.

  Horaires exprimés en heure légale de Paris (T.U. + 1 en heure d’hiver ou T.U. +2 en heure d’été)    
Date Heure de début Meilleure visibilité Fin du phénomène Commentaires Visibilité du V
4 novembre 2019 14h 16h 18h Difficile, rechercher le X complet après le coucher du Soleil vers 17h A rechercher vers 17h30
2 janvier 2020 18h40 20h40 22h40 Bien visible dans sa totalité A rechercher vers 22h10

Ensuite, le reste de l’année 2020 n’offre pas d’autre occasion de voir le X en Europe de l’Ouest, son apparition se faisant le plus souvent en plein jour.

Cinq apparitions pour l’Amérique du Nord

En revanche, les observateurs du Canada sont bien plus chanceux pour cette période avec cinq apparitions du X, dont deux dans de très bonnes conditions. Amis d’outre-Atlantique, retenez donc ces dates (heures légales pour la ville de Québec, données à titre indicatif) :

  Horaires exprimés en heure légale de Québec (T.U. – 5 en heure d’hiver ou T.U. – 4 en heure d’été)    
Date Heure de début Meilleure visibilité Fin du phénomène Commentaires Visibilité du V
8 août 2019 19h30 21h30 23h40 Bien visible après le coucher du Soleil A rechercher vers 23h
6 octobre 2019 19h 21h 23h Bien visible en totalité A rechercher vers 22h20
1er mars 2020 17h10 19h10 21h20 Bien visible en totalité A rechercher vers 20h40
30 avril 2020 19h 21h 23h Bien visible après le coucher du Soleil A rechercher vers 22h30
23 octobre 2020 16h30 18h40 20h40 Bien visible après le coucher du Soleil A rechercher vers 20h

Cherchez aussi le V !

La recherche du X lunaire vous amuse ? Sachez qu’une autre lettre de l’alphabet apparaît à peu près au même moment : un V ! Il est situé plus au nord, toujours en avant du terminateur. Pour le localiser sur un atlas, sachez qu’il apparaît au nord nord-est du petit cratère Uckert.

photo V lunaire

Le V lunaire est également visible sur l’image présentée en début d’article. L’aviez-vous remarqué ? Sinon, voici sa localisation !
Image : Daniel Henrion

Par chance, le V apparaît toujours presque en même temps que le X en raison de sa position. Reportez-vous aux indications horaires des tableaux pour tenter de le repérer. Sachez que son observation est moins souvent rapportée que celle du X alors… tentez votre chance et faites-en part à Stelvision !

(Article révisé le 25 juin 2019).


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