La Lune, cible attrayante et facile pour tous les observateurs, recèle quelques observations originales dont le X lunaire fait partie. Mais attention, car son apparition est… fugace !

Le X lunaire apparaît le long du terminateur un peu avant le premier quartier de Lune, ici le 3 janvier 2009. Image : Daniel Henrion

Le X lunaire n’est pas une formation géologique comme le sont les failles, les cratères ou les mers. Il s’agit d’un jeu de lumière visible durant quelques heures au terminateur (la frontière entre la partie éclairée et la partie sombre de la Lune), un peu avant le premier quartier.

Le X lunaire n’est pas visible à l’œil nu et c’est sans doute la raison pour laquelle on ne le connaît que depuis 1978, lorsque l’Américain Dana Thompson l’a découvert fortuitement au cours d’une observation au télescope. En revanche, il se repère aux jumelles et est très intéressant à observer avec n’importe quel petit instrument permettant un grossissement d’au moins 10 fois.

Comment le localiser ?

Ce jeu de lumière se présente, vous l’aurez compris, sous la forme d’une croix se formant à l’intersection des cratères Purbach, La Caille, Blanchinus et Regiomontanus, qui sont situés grosso modo au centre de la moitié sud du disque lunaire.

Au sud-est de la zone qui nous intéresse, le cratère Werner est bien dessiné au moment où le X se forme. En raison de cet environnement, le X lunaire porte également les noms de Werner X ou croix de Purbach.

Ne cherchez pas ces noms sur les cartes car seules les formations géologiques ont été nommées officiellement. Pour localiser l’endroit où le X apparaît, il faut donc repérer les cratères situés à proximité, sauf lorsqu’il est déjà bien visible et dans ce cas, immanquable !

Disposition des cratères autour du X lunaire
Disposition des cratères autour du X lunaire (indiqué par la croix). Seuls les cratères de la partie éclairée pourront vous aider pour le repérage avant l’apparition du X. Image : Atlas Virtuel de la Lune

Que voir ?

Le X lunaire correspond à l’illumination de crêtes en avant du terminateur, au lever du Soleil, les terrains environnants moins élevés restant donc dans le noir.

Son principal intérêt réside dans son caractère évolutif : des changements sont perceptibles en 20 minutes seulement, la séquence complète d’observation ayant une durée d’environ quatre heures. Les crêtes du cratère Purbach sont les premières illuminées, formant en une heure environ les deux bras les plus à l’ouest du X. Puis il faut 30 à 40 minutes supplémentaires pour que celles du cratère Blanchinus s’éclairent aussi, formant les deux autres bras.

Une fois entièrement apparue, la croix est particulièrement brillante et visible, mais il faut en profiter très vite car l’inexorable lever du Soleil sur les terrains alentours la fait ensuite disparaître en un peu moins de deux heures.

Cette vidéo montre l’apparition du X lunaire à plusieurs grossissements (chaque animation couvre 6 à 8 heures) ainsi que le film de son apparition en gros plan à partir des images de la sonde Lunar Reconnaissance Orbiter (LRO). Image : John Moore

Le X lunaire ou Werner X dessin Carine Souplet
Le X lunaire du 22 mars 2010, dessiné au pastel sec sur papier noir avec un grossissement de 200 fois. Dessin : Carine Souplet

Le bon moment

Le lever du Soleil sur ce coin de Lune se reproduisant tous les 29 jours environ, on pourrait croire qu’il est possible de voir le X lunaire à chaque fois… Mais non ! En effet, pour un lieu donné, ce moment précis se produit le plus souvent alors que la Lune est… derrière l’horizon ! En moyenne, un observateur peut observer le X lunaire de chez lui entre une et cinq fois par an. Il faut donc recalculer chaque année les apparitions favorables en fonction du lieu d’observation et grâce aux paramètres donnés dans l’encadré ci-dessous. Mais rassurez-vous : nous faisons aussi ce travail pour vous ! Les apparitions les plus intéressantes pour l’Europe de l’Ouest et le Québec sont résumées dans les tableaux un peu plus bas dans cet article.


Pour repérer le X lunaire sur un logiciel de cartographie (par exemple, l’Atlas virtuel de la Lune de Christian Legrand et Patrick Chevalley, gratuit et téléchargeable sur https://www.ap-i.net/avl/fr/start) et établir vos propres prévisions :
– Coordonnées du centre du X lunaire : 0,9° E-25,1° S
– Colongitude au moment où le X est complet : 358,0° +/- 1,2° (donnée moyenne établie par l’américain David Chapman qui a observé le X durant de nombreuses années)
– Élévation du Soleil sur la Lune au moment où le X apparaît : entre -2° et 0°

2021, une belle année en Europe pour voir le X lunaire

En 2021, les apparitions du X lunaire pour les observateurs situés en Europe sont nombreuses et plusieurs se déroulent dans de bonnes conditions. C’est une excellente année pour saisir cette formation éphémère ! Pour connaître les conditions d’observation, reportez-vous au tableau ci-dessous. Les apparitions les plus favorables sont celles du 20 janvier et du 20 mars.

Les horaires sont donnés à titre indicatif.

  Horaires exprimés en heure légale de Paris (T.U. + 1 en heure d’hiver ou T.U. +2 en heure d’été)    
Date Heure de début Meilleure visibilité Fin du phénomène Commentaires Visibilité du V
20 janvier 2021 18h 20h 22h Visible en totalité dès le crépuscule À rechercher vers 21h15
20 mars 2021 21h50 23h50 1h50 (le 21) Visible en totalité, fin basse sur l’horizon À rechercher vers 1h le 21 (Lune basse)
18 mai 2021 23h20 1h20 (le 19) 3h20 (le 19) Visible presque en totalité à l’ouest À rechercher vers 2h30 le 19 (Lune basse)
16 juillet 2021 21h40 23h40 1h40 (le 17) Visible presque en totalité, début au crépuscule À rechercher vers 1h le 17 (Lune basse, difficile)
13 septembre 2021 19h40 21h40 23h40 Visible en totalité jusqu’au coucher de la Lune À rechercher vers 23h (Lune basse, difficile)
11 novembre 2021 20h50 22h50 0h50 (le 12) Visible en partie au coucher de la Lune /

Quelques occasions pour l’Amérique du Nord

Des apparitions du X lunaire sont également prévues pour le Québec en 2021 ; cependant, elles débutent le plus souvent avant le coucher du Soleil et il est plus délicat de voir le phénomène dans sa totalité dans de bonnes conditions.

Heures légales pour la ville de Québec, données à titre indicatif.

  Horaires exprimés en heure légale de Québec (T.U. – 5 en heure d’hiver ou T.U. – 4 en heure d’été)    
Date Heure de début Meilleure visibilité Fin du phénomène Commentaires Visibilité du V
20 mars 2021 16h50 18h50 20h50 Deuxième partie visible après le coucher du Soleil À rechercher vers 20h
18 mai 2021 17h20 19h20 21h20 Fin visible après le coucher du Soleil À rechercher vers 20h30
11 novembre 2021 14h50 16h50 18h50 Deuxième partie visible après le coucher du Soleil À rechercher vers 18h

Cherchez aussi le V !

La recherche du X lunaire vous amuse ? Sachez qu’une autre lettre de l’alphabet apparaît à peu près au même moment : un V ! Il est situé plus au nord, toujours en avant du terminateur. Pour le localiser sur un atlas, sachez qu’il apparaît au nord nord-est du petit cratère Uckert.

photo V lunaire
Le V lunaire est également visible sur l’image présentée en début d’article. L’aviez-vous remarqué ? Sinon, voici sa localisation ! Crédit : Daniel Henrion

Par chance, le V apparaît toujours presque en même temps que le X en raison de sa position. Reportez-vous aux indications horaires des tableaux pour tenter de le repérer. Sachez que son observation est moins souvent rapportée que celle du X alors… tentez votre chance et faites-en part à Stelvision !

Article révisé le 24 décembre 2020.