Plus grosse planète du Système solaire, Jupiter est très facile à voir à l’œil nu et permet des observations variées et passionnantes aux instruments. Et si vous tentiez vous aussi de la découvrir ? En 2021, elle apparaît dans les lueurs du matin dès le mois de mars et est observable jusqu’en février 2022.

Photo de Jupiter vue par la sonde Juno lors de sa 26e orbite autour de la planète géante, au printemps 2020. On voit les bandes nuageuses pleines de détails et plusieurs cyclones dont la Grande tache rouge.
Jupiter vue par la sonde Juno lors de sa 26e orbite autour de la planète géante, au printemps 2020. Crédit : NASA/JPL-Caltech/SwRI/MSSS/Kevin M.Gill

Une planète passionnante et facile à repérer

Jupiter est un astre brillant qui se repère facilement à l’œil nu car son éclat domine celui des étoiles environnantes. Un débutant peut même la confondre avec Vénus, “l’étoile du Berger” même si elle n’est pas aussi brillante à cause de son éloignement. C’est une planète gazeuse géante (11 fois la Terre en diamètre) qui peut être admirée facilement avec un petit télescope. Vous ne verrez pas autant de détails que sur les photos prises par les sondes d’exploration, mais vous pouvez découvrir ses bandes nuageuses… et ses quatre principaux satellites qui peuvent même être détectés avec une paire de jumelles !

Quand la voir ?

Tout au long du printemps, Jupiter est déjà bien visible en deuxième partie de nuit et se lève chaque nuit de plus en plus tôt. Le 20 août 2021, la planète géante est à l’opposé du Soleil (opposition). Pendant les semaines qui encadrent cette date, Jupiter devient visible toute la nuit et les conditions d’observation sont optimales car c’est le moment où elle est aussi la plus proche de nous (600 millions de kilomètres le 20 août 2021). Les douces nuits estivales facilitent son observation, même si elle n’est pas très haute sur l’horizon aux latitudes de la France métropolitaine (maximum d’environ 30°). Les observateurs situés plus au sud sont avantagés car plus la latitude d’observation est faible voire négative, plus la planète est haute dans le ciel.

Photo d'observateurs sous le ciel étoilé avec la constellation du Lion et Jupiter juste en dessous vue comme un point brillant.
Jupiter est très brillante, comme le montre cette image prise au printemps 2016 où Jupiter s’était glissée entre les pattes de la constellation du Lion. Photo : Jean-Baptiste Feldmann

Jupiter reste bien visible durant tout l’été et toute la fin de l’année. Les dernières observations se feront en février 2022 en début de nuit, sur l’horizon ouest. Certaines dates sont aussi plus intéressantes que d’autres en raison de configurations particulières avec Saturne ou la Lune : nous vous les détaillons plus loin.

Comment trouver Jupiter ?

Carte montrant la trajectoire de Jupiter en 2021, entre les constellations du Capricorne et du Verseau.
Déplacement de Jupiter entre mars 2021 et février 2022, dans les constellations du Capricorne et du Verseau. La planète Saturne qui circule dans le Capricorne dans le même intervalle n’est pas représentée ici.

Il faut savoir que la planète Jupiter est très brillante : moins que Vénus, mais plus que toutes les étoiles visibles dans le ciel. Pour la trouver, il faut regarder aux alentours de l’horizon sud. En 2021, elle circule dans les constellations du Capricorne et du Verseau. Attention car Saturne, sa consœur aux anneaux, se trouve aussi dans la constellation du Capricorne en 2021. Mais impossible cependant de les confondre, Jupiter est largement plus lumineuse.

Que peut-on voir avec un instrument ?

Image d'amateur montrant Jupiter et ses bandes nuageuses, et l'ombre d'un satellite à la surface.
Les astronomes amateurs bien équipés et expérimentés photographient de nombreux détails à la surface de Jupiter : bandes nuageuses complexes, tache rouge, ombre d’un satellite… Avec une petite lunette ou un modeste télescope (simulation en encadré), l’image est moins riche mais reste passionnante, avec des bandes nuageuses, des satellites… Photo : Philippe Renauld – Encadré réalisé avec le logiciel Stellarium

Jupiter est une cible de choix pour les astronomes amateurs, même modestement équipés. Un petit instrument (lunette ou télescope) révèle immédiatement un disque, alors que les étoiles environnantes restent des points en raison de leur éloignement.

De plus, on voit très bien que la planète est striée de bandes nuageuses. Un petit instrument montre en général les deux principales bandes appelées ceintures équatoriales.

Les vents violents de l’atmosphère de Jupiter génèrent aussi un énorme cyclone qui sévit depuis plusieurs siècles, la célèbre Grande tache rouge où le vent atteint la vitesse prodigieuse de 700 km/h ! Cette tache, grosse comme trois fois la Terre, est visible avec un instrument de plus de 100 mm de diamètre par un observateur attentif (elle n’est en fait pas très rouge, mais reconnaissable car d’une teinte différente de celle de la ceinture équatoriale dans laquelle elle est “incrustée”). La Grande tache rouge permet d’apprécier la vitesse de rotation impressionnante de la planète, qui fait un tour sur elle-même en dix heures seulement !

Cette vidéo réalisée au Pic du Midi montre la rotation de Jupiter avec un luxe de détails digne de ce haut lieu de l’astronomie planétaire (le Pic du Midi est réputé pour son atmosphère très stable qui favorise les prises de vue à haute résolution).

Avec un instrument de 150 mm de diamètre ou plus, on perçoit davantage de détails, notamment dans les bandes nuageuses qui sont plus nombreuses et plus complexes. On ne peut toutefois obtenir une image vraiment détaillée que si l’atmosphère est bien stable, sans turbulence et si l’instrument est bien réglé (attention à la collimation des miroirs pour un télescope de Newton).

Mais ce qui frappe avant tout, c’est que Jupiter n’est pas seule : elle est accompagnée de petits points lumineux plus ou moins alignés de part et d’autre ! Ce sont les principaux satellites de Jupiter, découverts par Galilée il y a quatre siècles avec une lunette rudimentaire. Ces quatre satellites dits galiléens se nomment Io, Europe, Ganymède et Callisto. On ne les voit pas toujours tous les quatre, car certains sont parfois cachés derrière la planète, ou passent devant.

Image très détaillée de Jupiter et de deux de ses satellites Europe et Io, réalisée par le talentueux astrophotographe Marc Delcroix.
Cette image très détaillée de Jupiter et de deux de ses satellites Europe et Io a été réalisée par le talentueux astrophotographe Marc Delcroix. Image du concours photo Stelvision n°25

Ces satellites faisant le tour de Jupiter en quelques jours, il est très intéressant d’observer leur évolution soir après soir.

Et avec une paire de jumelles ?

Les jumelles ne grossissent pas suffisamment pour apercevoir des détails sur la surface de Jupiter. Mais les satellites eux, sont visibles !

Calez si possible votre paire de jumelles sur un trépied, un muret ou encore un manche à balai, pour ne pas trembler. Observez attentivement et vous verrez probablement plusieurs petits points lumineux plus ou moins alignés de part et d’autre de la planète, tout près d’elle. Étonnez vos amis en leur montrant ce spectacle !

Attention : si les satellites sont trop près de la planète (par effet de perspective), voire carrément cachés derrière, vous ne les verrez pas. Utilisez le simulateur ci-dessous pour vérifier leur position.


Une simulation de la position des satellites de Jupiter

Voici les position de Io (I), Europe (E), Ganymède (G) et Callisto (C). Vision nord en haut, ouest à droite. Amusez-vous à comparer avec ce que vous voyez en vrai ! (attention, dans certains instruments l’image vous paraîtra inversée)


Les rendez-vous de Jupiter à ne pas manquer en 2021

Le 5 mars vers 7h (heure de Paris), relevez le défi ! Dans l’aube naissante au sud-est, Jupiter est à 20’ de Mercure (et Saturne à 8°plus à l’ouest).

Le 10 mars à 6h45, Mercure-Jupiter-Saturne et le fin croissant de Lune forment un quatuor à admirer au-dessus de l’horizon sud-est.

Le 7 avril vers 6h30, admirez Jupiter, Saturne et la Lune en croissant vers le sud-est.

Position du croissant de Lune et des planètes Jupiter et Saturne les 6 et 7 avril 2021, au dessus de l’horizon sud-est et vers 6h30 (heure de Paris).

Le 20 août, Jupiter est à l’opposition (la planète est alignée avec la Terre et le Soleil). C’est aussi le moment où la planète est au plus près de la Terre, à 600 millions de kilomètres.

Le 11 novembre vers 19h, le premier quartier de Lune passe sous Jupiter à 5°. On peut observer les deux astres ensemble aux jumelles, plein sud. Saturne est à 15° plus à l’ouest.

Du 6 au 9 décembre vers 18h30, le croissant de Lune salue Vénus (le 6), Saturne (le 7), et Jupiter (le 9). Les trois planètes sont alignées entre le sud-ouest et le sud jusqu’à la fin de l’année.

Le 31 décembre vers 18h, Mercure et Vénus voguent de concert à l’horizon sud-ouest. Vénus est aussi aligné avec Saturne et Jupiter.

Enfin en février 2022, Jupiter disparaît sous l’horizon ouest au crépuscule, c’est la fin de sa période d’observation.

Encore beaucoup à découvrir…

Jupiter est une planète passionnante qui recèle encore beaucoup de secrets. Les scientifiques l’étudient toujours assidument depuis la Terre : ainsi en mai 2020, ils ont réussi grâce au télescope Gemini situé à Hawaï à saisir les plus fins détails jamais vu depuis le sol dans son atmosphère, en lumière infrarouge. Les images obtenues sont d’une beauté étrange car les couleurs sont inhabituelles, mais surtout, elles vont permettre aux scientifiques de décrypter encore mieux le fonctionnement de l’atmosphère tempétueuse de la planète géante.

Image montrant l'atmosphère de la planète Jupiter saisie en lumière infrarouge depuis le télescope Gemini à Hawaï.
L’atmosphère de la planète Jupiter saisie en lumière infrarouge depuis le télescope Gemini à Hawaï. Crédit : International Gemini Observatory/NOIRLab/NSF/AURA M.H. Wong (UC Berkeley)/Mahdi Zamani

Jupiter a aussi été survolée par de nombreuses sondes depuis 1973 : actuellement, c’est la sonde américaine Juno qui tourne autour de la planète géante.

Notre dossier sur les découvertes de la sonde Juno

L’Europe prévoit aussi une ambitieuse mission : Jupiter Icy Moon Explorer (JUICE), dont le lancement est prévu pour 2022 et l’arrivée sur place pour 2030. JUICE explorera trois des satellites galiléens de Jupiter (Callisto, Europe et Ganymède) soupçonnés d’abriter chacun un océan sous une croûte glacée.

Ces images réalisées par les professionnels sont spectaculaires, mais elles ne doivent pas empêcher les curieux de tourner également leur regard directement vers la planète géante : celle-ci laisse rarement indifférent, alors, tous à vos instruments !