Plus grosse planète du Système solaire, Jupiter est très facile à voir à l’œil nu et permet des observations variées et passionnantes aux instruments. Et si vous tentiez vous aussi de la découvrir ? En 2020, elle est observable dès le printemps et jusqu’à la fin du mois de décembre.

Photo de Jupiter vue par la sonde Juno lors de sa 26e orbite autour de la planète géante, au printemps 2020. On voit les bandes nuageuses pleines de détails et plusieurs cyclones dont la Grande tache rouge.
Jupiter vue par la sonde Juno lors de sa 26e orbite autour de la planète géante, au printemps 2020. Crédit : NASA/JPL-Caltech/SwRI/MSSS/Kevin M.Gill

Une planète passionnante et facile à repérer

Jupiter est un astre brillant qui se repère facilement à l’œil nu car son éclat domine celui des étoiles environnantes. Un débutant peut même la confondre avec Vénus, “l’étoile du Berger” même si elle n’est pas aussi brillante à cause de son éloignement. C’est une planète gazeuse géante (11 fois la Terre en diamètre) qui peut être admirée facilement avec un petit télescope. Vous ne verrez pas autant de détails que sur les photos prises par les sondes d’exploration, mais vous pouvez découvrir ses bandes nuageuses… et ses quatre principaux satellites qui peuvent même être détectés avec une paire de jumelles !

Quand la voir ?

Tout au long du printemps, Jupiter est déjà bien visible en deuxième partie de nuit et se lève chaque nuit de plus en plus tôt. Le 14 juillet 2020, la planète géante est à l’opposé du Soleil (opposition). Pendant les semaines qui encadrent cette date, Jupiter devient visible toute la nuit et les conditions d’observation sont optimales car c’est le moment où elle est aussi la plus proche de nous (619 millions de kilomètres le 14 juillet 2020). Les douces nuits estivales facilitent son observation, même si elle n’est pas très haute sur l’horizon aux latitudes de la France métropolitaine (maximum aux environ de 20°, soit la largeur de la main écartée). Les observateurs situés plus au sud sont avantagés car plus la latitude d’observation est faible voire négative, plus la planète est haute dans le ciel.

Photo d'observateurs sous le ciel étoilé avec la constellation du Lion et Jupiter juste en dessous vue comme un point brillant.
Jupiter est très brillante, comme le montre cette image prise au printemps 2016 où Jupiter s’était glissée entre les pattes de la constellation du Lion. Photo : Jean-Baptiste Feldmann

Jupiter reste bien visible durant tout l’été et l’automne 2020, les dernières observations possibles se feront en décembre en début de nuit, sur l’horizon ouest. Certaines dates sont aussi plus intéressantes que d’autres en raison de configurations particulières avec Saturne ou la Lune : nous vous les détaillons plus loin.

Comment trouver Jupiter ?

Carte montrant la trajectoire de Jupiter en 2020, entre les constellations du Capricorne et du Sagittaire.
En 2020, la planète Jupiter se repère aux alentours de l’horizon sud, entre la constellation du Capricorne et la théière du Sagittaire. La planète Saturne, qui circule tout près, n’est pas représentée ici. Vous pouvez aussi vérifier à tout moment la position des deux planètes avec la carte du ciel en ligne Stelvision.

Il faut savoir que la planète Jupiter est très brillante : moins que Vénus, mais plus que toutes les étoiles visibles dans le ciel. Pour la trouver, il faut regarder aux alentours de l’horizon sud. En 2020, elle circule dans la constellation du Sagittaire, non loin de Saturne, sa consœur aux anneaux. Impossible cependant de les confondre, Jupiter est largement plus lumineuse.

Que peut-on voir avec un instrument ?

Image d'amateur montrant Jupiter et ses bandes nuageuses, et l'ombre d'un satellite à la surface.
Les astronomes amateurs bien équipés et expérimentés photographient de nombreux détails à la surface de Jupiter : bandes nuageuses complexes, tache rouge, ombre d’un satellite… Avec une petite lunette ou un modeste télescope (simulation en encadré), l’image est moins riche mais reste passionnante, avec des bandes nuageuses, des satellites… Photo : Philippe Renauld – Encadré réalisé avec le logiciel Stellarium

Jupiter est une cible de choix pour les astronomes amateurs, même modestement équipés. Un petit instrument (lunette ou télescope) révèle immédiatement un disque, alors que les étoiles environnantes restent des points en raison de leur éloignement.

De plus, on voit très bien que la planète est striée de bandes nuageuses. Un petit instrument montre en général les deux principales bandes appelées ceintures équatoriales.

Les vents violents de l’atmosphère de Jupiter génèrent aussi un énorme cyclone qui sévit depuis plusieurs siècles, la célèbre Grande tache rouge où le vent atteint la vitesse prodigieuse de 700 km/h ! Cette tache, grosse comme trois fois la Terre, est visible avec un instrument de plus de 100 mm de diamètre par un observateur attentif (elle n’est en fait pas très rouge, mais reconnaissable car d’une teinte différente de celle de la ceinture équatoriale dans laquelle elle est “incrustée”). La Grande tache rouge permet d’apprécier la vitesse de rotation impressionnante de la planète, qui fait un tour sur elle-même en dix heures seulement !

Cette vidéo réalisée au Pic du Midi montre la rotation de Jupiter avec un luxe de détails digne de ce haut lieu de l’astronomie planétaire (le Pic du Midi est réputé pour son atmosphère très stable qui favorise les prises de vue à haute résolution).

Avec un instrument de 150 mm de diamètre ou plus, on perçoit davantage de détails, notamment dans les bandes nuageuses qui sont plus nombreuses et plus complexes. On ne peut toutefois obtenir une image vraiment détaillée que si l’atmosphère est bien stable, sans turbulence et si l’instrument est bien réglé (attention à la collimation des miroirs pour un télescope de Newton).

Mais ce qui frappe avant tout, c’est que Jupiter n’est pas seule : elle est accompagnée de petits points lumineux plus ou moins alignés de part et d’autre ! Ce sont les principaux satellites de Jupiter, découverts par Galilée il y a quatre siècles avec une lunette rudimentaire. Ces quatre satellites dits galiléens se nomment Io, Europe, Ganymède et Callisto. On ne les voit pas toujours tous les quatre, car certains sont parfois cachés derrière la planète, ou passent devant.

Image très détaillée de Jupiter et de deux de ses satellites Europe et Io, réalisée par le talentueux astrophotographe Marc Delcroix.
Cette image très détaillée de Jupiter et de deux de ses satellites Europe et Io a été réalisée par le talentueux astrophotographe Marc Delcroix. Image du concours photo Stelvision n°25

Ces satellites faisant le tour de Jupiter en quelques jours, il est très intéressant d’observer leur évolution soir après soir.

Et avec une paire de jumelles ?

Les jumelles ne grossissent pas suffisamment pour apercevoir des détails sur la surface de Jupiter. Mais les satellites eux, sont visibles !

Calez si possible votre paire de jumelles sur un trépied, un muret ou encore un manche à balai, pour ne pas trembler. Observez attentivement et vous verrez probablement plusieurs petits points lumineux plus ou moins alignés de part et d’autre de la planète, tout près d’elle. Étonnez vos amis en leur montrant ce spectacle !

Attention : si les satellites sont trop près de la planète (par effet de perspective), voire carrément cachés derrière, vous ne les verrez pas. Utilisez le simulateur ci-dessous pour vérifier leur position.


Une simulation de la position des satellites de Jupiter

Voici les position de Io (I), Europe (E), Ganymède (G) et Callisto (C). Vision nord en haut, ouest à droite. Amusez-vous à comparer avec ce que vous voyez en vrai ! (attention, dans certains instruments l’image vous paraîtra inversée)


Les rendez-vous de Jupiter à ne pas manquer en 2020

De juillet à décembre 2020, la planète Jupiter évolue de concert avec une autre planète géante remarquable, Saturne. Cette proximité est l’occasion d’admirer presque chaque mois de jolis tableaux lorsque la Lune passe à proximité. Mais deux autres dates majeures sont aussi à retenir : le 23 juillet et le 21 décembre ! Nous détaillons ci-dessous ce qui attend les observateurs.

Le 14 juillet, Jupiter est en opposition : la planète est au plus près et son diamètre apparent est le plus important pour 2020. C’est aussi le moment ou la planète est la plus brillante (magnitude -2,8).

Carte montrant les positions de Jupiter et de Saturne le 14 juillet 2020 vers 23h, alors que Jupiter est au plus près de la Terre.
Positions de Jupiter et de Saturne le 14 juillet 2020 en soirée, alors que Jupiter est au plus près de la Terre.

Le 23 juillet à l’aube, observez Jupiter en compagnie de toutes les autres planètes du Système solaire pour un véritable marathon des planètes ! Cette observation simultanée est une occasion vraiment rare, alors ne la manquez pas. Si Jupiter, Saturne, Mars Vénus et Mercure seront facilement visibles à l’œil nu, il faudra une lunette ou un télescope pour pointer Uranus, Neptune et Pluton.

Dans la nuit du 1er au 2 août, la Lune presque pleine reste au chevet de Jupiter et Saturne tout au long de la nuit.

Durant les nuits du 28 au 29 août, puis du 25 au 26 septembre, la Lune gibbeuse accompagne de nouveau les deux planètes géantes, toujours situées entre le Sagittaire et le Capricorne.

Au soir du 22 octobre, la Lune en croissant accompagne Saturne et Jupiter jusqu’à leur coucher à l’horizon sud-ouest.

Au soir du 19 novembre, la Lune en croissant passe encore une partie de la nuit en compagnie des planètes Saturne et Jupiter, de plus en plus proches l’une de l’autre.

Le 17 décembre vers 18h30, le très fin croissant de Lune se trouve à 6° du duo très serré Jupiter-Saturne.

Enfin le 21 décembre en début de nuit, ne manquez surtout pas de voir Saturne et Jupiter qui se frôlent à 0,1° !

Simulation montrant les planètes Saturne et Jupiter entourées de leurs satellites, telles qu'elles seront visibles dans un instrument avec un grossissement de 31 fois, le 21 décembre 2020.
Les planètes Saturne et Jupiter entourées de leurs satellites, telles qu’elles seront visibles dans un instrument avec un grossissement de 31 fois, le 21 décembre 2020.

Encore beaucoup à découvrir…

Jupiter est une planète passionnante qui recèle encore beaucoup de secrets. Les scientifiques l’étudient toujours assidument depuis la Terre : ainsi en mai 2020, ils ont réussi grâce au télescope Gemini situé à Hawaï à saisir les plus fins détails jamais vu depuis le sol dans son atmosphère, en lumière infrarouge. Les images obtenues sont d’une beauté étrange car les couleurs sont inhabituelles, mais surtout, elles vont permettre aux scientifiques de décrypter encore mieux le fonctionnement de l’atmosphère tempétueuse de la planète géante.

Image montrant l'atmosphère de la planète Jupiter saisie en lumière infrarouge depuis le télescope Gemini à Hawaï.
L’atmosphère de la planète Jupiter saisie en lumière infrarouge depuis le télescope Gemini à Hawaï. Crédit : International Gemini Observatory/NOIRLab/NSF/AURA M.H. Wong (UC Berkeley)/Mahdi Zamani

Jupiter a aussi été survolée par de nombreuses sondes depuis 1973 : actuellement, c’est la sonde américaine Juno qui tourne autour de la planète géante.

Notre dossier sur les découvertes de la sonde Juno

L’Europe prévoit aussi une ambitieuse mission : Jupiter Icy Moon Explorer (JUICE), dont le lancement est prévu pour 2022 et l’arrivée sur place pour 2030. JUICE explorera trois des satellites galiléens de Jupiter (Callisto, Europe et Ganymède) soupçonnés d’abriter chacun un océan sous une croûte glacée.

Ces images réalisées par les professionnels sont spectaculaires, mais elles ne doivent pas empêcher les curieux de tourner également leur regard directement vers la planète géante : celle-ci laisse rarement indifférent, alors, tous à vos instruments !