Vous l’avez sans doute déjà remarquée : Vénus est un véritable phare qui surpasse l’éclat des étoiles et des autres planètes… à tel point que certains la prennent pour un OVNI ! Souvent appelée étoile du Berger bien qu’il s’agisse d’une planète, Vénus porte le nom de la déesse romaine de l’amour et de la beauté. Il est vrai que son éclat fascine et subjugue…

Photo de Vénus brillante dans le crépuscule

Vénus se repère aisément tant elle brille fort. Photo: Alain Mathiot.

Vénus: l’astre le plus brillant après la Lune et le Soleil !

Vénus est vivement éclairée par le Soleil dont elle est assez proche. Elle est entièrement recouverte d’une couche de nuages clairs, si bien qu’elle nous renvoie une bonne partie de la lumière qu’elle reçoit. Ceci explique l’éclat singulier de Vénus.

Pour les familiers de l’échelle des magnitudes, qui caractérise l’éclat des astres, Vénus descend fréquemment en dessous de la magnitude -4. Une luminosité qui surpasse nettement  Sirius,  l’étoile la plus brillante du ciel, dont la magnitude est de -1,5 (les nombres petits ou négatifs indiquent un fort éclat).

Pourquoi Vénus est-elle appelée étoile du Berger ?

Vénus brille si intensément qu’elle est la première “étoile” à apparaître dans le ciel du soir après le coucher du Soleil, ou au contraire la dernière à disparaître à l’aube, selon les périodes. On peut donc supposer que les bergers ont toujours été très familiers de cet astre particulier qui marque le début ou la fin de leur journée avec leur troupeau.

A l’oeil nu son aspect est celui d’une étoile, même s’il s’agit bien d’une planète: contrairement aux étoiles qui émettent leur propre lumière, Vénus réfléchit la lumière du Soleil.

Photo de Vénus le soir avec la lune qui se couche

Alors que le Soleil vient de se coucher et que la Lune fait de même, l’éclat de Vénus domine le crépuscule. Photo: Thierry Demange, concours Galeries Stelvision n°12

L’étoile du Berger et l’étoile Polaire ont-elles un rapport ?

Non ! L’étoile du Berger n’a rien à voir avec l’étoile Polaire, cette étoile amie des navigateurs parce qu’elle indique le nord. D’ailleurs celle-ci n’est pas particulièrement brillante.

Quelles sont les périodes favorables à l’observation de Vénus ?

Vénus est la deuxième planète la plus proche du Soleil, alors que la Terre est en troisième position. Cette configuration fait qu’il nous est impossible de la voir en milieu de nuit : dans notre ciel, Vénus suit ou précède de près le Soleil dans sa course et tour à tour, n’est visible qu’en début ou en fin de nuit.

Chaque année, une ou deux périodes de quelques mois nous permettent d’observer Vénus dans des conditions favorables:

  • soit juste après le coucher du Soleil (quand elle est “du soir“),
  • soit juste avant son lever (quand elle est “du matin“).
Photo Vénus, l'étoile du Berger se reflète dans la mer.

Coucher de Vénus sur la mer. Photo: Zapa, concours Galeries Stelvision n°7.

Une affaire d’élongation…

Suivant la position de Vénus et de la Terre sur leurs orbites respectives, l’écart apparent entre le Soleil et Vénus nous apparaît variable : on parle d’élongation. Si l’élongation est petite, Vénus est près du Soleil et lorsque ce dernier est couché, la planète l’est aussi ou alors elle est basse au-dessus de l’horizon, si bien que les arbres ou les immeubles peuvent nous empêcher de la voir. Au contraire, lorsque l’élongation est grande, Vénus se détache du Soleil ; elle est plus haute dans le ciel lorsque le Soleil est couché et l’observation est plus facile et intéressante. C’est pourquoi les périodes favorables sont à chercher dans les quelques mois qui entourent les dates dites d’élongation maximale.

Vénus en 2018

Le 17 août 2018, Vénus connaît une élongation maximale et nous avons une période favorable de plusieurs mois autour de cette date.

Dès le printemps 2018, Vénus est bien visible en début de soirée au-dessus de l’horizon ouest. C’est en mai et en juin 2018 que l’étoile du Berger se trouve le plus haut dans le ciel au moment où le Soleil se couche.

Pendant tout l’été 2018 et jusqu’en octobre, Vénus reste bien observable en début de soirée. A noter que le mois d’août sera particulièrement intéressant puisque Vénus, Jupiter, Saturne et Mars seront toutes les quatre visibles dans la même région du ciel !

Comment la repérer ?

C’est simple : quand Vénus est “du soir”, il suffit de regarder du côté où le Soleil disparaît le soir (à l’ouest) et quand elle est “du matin”, du côté où le Soleil va se lever (à l’est). La planète est immanquable étant donné son éclat ! On peut toutefois la confondre un instant avec un avion ou certains satellites artificiels brillants (ISS, Iridium), mais pour faire la différence, n’oubliez pas que ces objets bougent rapidement dans le ciel, alors que Vénus semble fixe.

Vraiment fixe ? Oui si l’observation ne dure que quelques minutes ; mais la rotation de la Terre sur elle-même entraîne Vénus dans un mouvement apparent d’est en ouest, comme tous les autres astres du ciel ! Et en raison de sa course autour du Soleil, Vénus se déplace aussi par rapport aux étoiles et aux autres planètes au fil du temps. Amusez-vous d’ailleurs à relever sa position chaque semaine en comparaison d’étoiles bien visibles et proches : vous serez surpris par sa vitesse de déplacement !

Bien sûr, vous pouvez vérifier à tout moment la position exacte de Vénus sur la carte du ciel en ligne Stelvision.

Observer Vénus à l’oeil nu

L’éclat de Vénus est en soi un spectacle qui ne nécessite aucun instrument pour être apprécié. Mais il est magnifié lorsque l’astre se rapproche de la Lune ou d’autres planètes, créant un tableau particulièrement esthétique, surtout lorsque le crépuscule offre un beau dégradé coloré.

Photo Lune Vénus au-dessus d'un lac

La Lune et Vénus dans un miroir. Photo : Jean-Baptiste Feldmann, concours Galeries Stelvision n°7

Avec un instrument

Un instrument même modeste révèle immédiatement que Vénus n’a pas l’aspect ponctuel d’une étoile. La planète apparaît sous la forme d’un disque ou d’un croissant, ce qui est amusant à voir, car on dirait une Lune miniature !

Du côté de la surface, il n’y a malheureusement pas grand-chose à voir : Vénus est constamment recouverte de nuages blancs et sans détails significatifs. Ce sont eux qui lui donnent son éclat si particulier et si intense !

Photo de Vénus en couleur prise avec un télescope d'amateur

Une superbe photo de Vénus réalisée en 2015 par un astronome amateur. Crédit: Stéphane Gonzales / concours Galeries Stelvision n°12

Observer les phases de Vénus au fil des mois

Vénus présente des phases bien marquées : comme pour la Lune, elle nous présente tantôt une forme de croissant tantôt une forme gibbeuse. Il est cependant délicat de voir une “pleine Vénus” car le disque de la planète ne nous apparaît entièrement éclairé que quand celle-ci se trouve à l’opposé du Soleil: l’observation est alors impossible. Il est intéressant de surveiller l’évolution des phases de Vénus au fil des mois, notamment quand le croissant commence à devenir fin. On peut aussi remarquer que la taille apparente de Vénus change significativement au fil des semaines, le croissant devenant plus grand à mesure qu’il s’affine. Ceci en raison des grandes variations de distance entre Vénus et la Terre.

Photo phases de Vénus

L’astronome amateur Stéphane Gonzales a compilé de nombreuses photos prises en 2015 pour reconstituer l’évolution de Vénus sur plusieurs mois. Les photos ont été disposées en arc de cercle ce qui permet de comprendre ses changements de taille et d’aspect : imaginez le Soleil au milieu de l’anneau, il éclaire Vénus sous différents angles vus de la Terre. Quand Vénus se rapproche de nous, son diamètre apparent devient plus grand mais en même temps le croissant s’affine.

Vénus, c’est quoi ?

Vénus est une planète rocheuse (on dit aussi tellurique) souvent comparée à la Terre, car sa composition chimique est proche. Ses paysages comportent des plaines, des montagnes, des volcans… Elle a aussi presque la même taille que notre planète : son diamètre est de 12 104 kilomètres, soit 0,95 fois celui de la Terre.

Mais la ressemblance s’arrête là car il règne sur Vénus des conditions infernales : non seulement la température approche les 500 °C en raison d’un intense effet de serre, mais son atmosphère est un mélange particulièrement irrespirable : essentiellement du dioxyde de carbone et de l’azote, le tout agrémenté d’un peu d’acide sulfurique, d’acide chlorhydrique, ou encore de soufre… De quoi être dissuadé de la visiter un jour !

Pour en savoir plus, découvrez notre article La sulfureuse Vénus n’a pas livré tous ses secrets.

Image de synthèse représentant le volcan Maat Mons à la surface de Vénus. Le volcan qui culmine à 8 km au-dessus des rayon moyen de la planète est en couleurs jaune et or, sur fond noir.

Image générée par ordinateur du volcan Maat Mons à partir des données de l’instrument radar de la mission américaine Magellan, en 1992. Le Maat Mons culmine à environ 8 km au-dessus du niveau moyen de la surface. Crédit: Nasa/JPL

par Bertrand d'Armagnac et Carine Souplet - Dernière mise à jour avril 2018

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