Vous l’avez sans doute remarquée certains soirs à l’ouest ou certains matins à l’est : Vénus est un véritable phare qui surpasse l’éclat des étoiles et des autres planètes… à tel point que certains la prennent pour un OVNI ! Souvent appelée étoile du Berger bien qu’il s’agisse d’une planète, Vénus porte le nom de la déesse romaine de l’amour et de la beauté. Il est vrai que son éclat fascine et subjugue…

Photo montrant un crépuscule coloré du bleu au rouge, avec à l'horizon une chaine de montagne. Dans le ciel voilé de cirrus, on voit le fin croissant de lune et la planète Vénus sous la forme d'un point brillant en haut et à gauche de l'image.
L’éclat de Vénus est remarquable même lorsque la nuit n’est pas totale ou que le ciel n’est pas parfaitement limpide. On voit ici la planète dans un crépuscule coloré et accompagnée d’un fin croissant de lune. Image : Gérard Bauza – Concours photo Stelvision

Vénus : l’astre le plus brillant après la Lune et le Soleil !

La planète Vénus est vivement éclairée par le Soleil dont elle est assez proche. Comme elle est entièrement recouverte d’une couche de nuages clairs, elle nous renvoie une bonne partie de la lumière qu’elle reçoit, ce qui explique son éclat singulier.

Pour les familiers de l’échelle des magnitudes, qui caractérise l’éclat des astres, Vénus descend fréquemment en dessous de la magnitude -4. Une luminosité qui surpasse nettement Sirius, l’étoile la plus brillante du ciel, dont la magnitude est de -1,5 (les nombres petits ou négatifs indiquent un fort éclat).

Ne pas confondre…
Il peut arriver que l’on confonde Vénus avec Jupiter, la plus grosse planète du Système solaire. Celle-ci domine également les étoiles quand elle est visible. Mais comme elle est plus lointaine, son éclat n’atteint pas celui de Vénus.
On peut aussi la confondre un instant avec un avion, la Station spatiale internationale ou certains satellites artificiels brillants : pour faire la différence, n’oubliez pas que ces objets bougent rapidement dans le ciel, alors que Vénus semble fixe.

Pourquoi Vénus est-elle appelée l’étoile du Berger ?

Vénus brille si intensément que lorsqu’elle est visible, c’est la première “étoile” à apparaître dans le ciel après le coucher du Soleil ou au contraire la dernière à disparaître à l’aube. On peut donc supposer que les bergers ont toujours été très familiers de cet astre particulier qui marque le début ou la fin de la journée avec leur troupeau.

À l’œil nu, son aspect est celui d’une étoile même s’il s’agit bien d’une planète : contrairement aux étoiles qui émettent leur propre lumière, Vénus réfléchit celle du Soleil.

Photo montrant un crépuscule sans nuage. Un observateur et un arbre se découpent en ombre chinoise. A l'horizon, Vénus est brillante et en dessous à droite Jupiter est un peu moins lumineuse.
Les rapprochements entre Vénus et d’autres astres sont toujours spectaculaires. Cette image montre Jupiter près de l’étoile du Berger, le 13 novembre 2017. Image : Corine Yahia – Concours photo Stelvision

L’étoile du Berger et l’étoile Polaire ont-elles un rapport ?
Non ! L’étoile du Berger n’a rien à voir avec l’étoile Polaire, cet astre ami des navigateurs parce qu’il indique le nord. D’ailleurs l’étoile Polaire n’est pas particulièrement brillante.

Voit-on toujours Vénus dans le ciel ?

Vénus est la deuxième planète la plus proche du Soleil, alors que la Terre est en troisième position. Cette configuration fait qu’il nous est impossible de la voir en milieu de nuit : dans notre ciel, Vénus suit ou précède de près le Soleil dans sa course et tour à tour, n’est visible qu’en début ou en fin de nuit.

S’écarter suffisamment du Soleil

Suivant la position de Vénus et de la Terre sur leurs orbites respectives, l’écart apparent (qu’on appelle élongation) entre le Soleil et Vénus nous apparaît variable.

Vu depuis la Terre, l’angle (appelé élongation) entre Vénus et le Soleil varie au fil des semaines.

Si l’élongation est petite, Vénus est près du Soleil : lorsque ce dernier est couché, la planète l’est aussi ou alors elle est proche de l’horizon, si bien que les arbres ou les immeubles nous empêchent parfois de la voir.
Au contraire, lorsque l’élongation est grande, Vénus s’écarte du Soleil : elle est plus haute dans le ciel lorsque le Soleil est couché et l’observation est plus facile et intéressante. C’est pourquoi les périodes favorables sont à chercher dans les quelques mois qui entourent les dates dites d’élongation maximale.

Les positions remarquables de Vénus lorsqu’elle est vue depuis la Terre.
L’éclat important de Vénus permet aux photographes de la mettre en valeur à l’aide de premiers plans soignés. Image : Zapa – Concours photo Stelvision

Vénus tantôt du soir, tantôt du matin

Chaque année, une ou deux périodes de quelques mois nous permettent d’observer Vénus dans des conditions favorables :

  • soit juste après le coucher du Soleil (quand elle est “du soir”) ; la planète se couche alors après le Soleil et se recherche vers l’ouest ;
  • soit juste avant son lever (quand elle est “du matin”) ; Vénus se lève alors avant le Soleil et se recherche vers l’est.

Vénus en 2022

À partir du 10 janvier et jusqu’au début du mois d’octobre, l’étoile du Berger est visible le matin. La planète s’élève d’abord très rapidement au dessus de l’horizon sud-est pour atteindre une belle hauteur au dessus de l’horizon d’environ 20° en février. Avec son éclat important, elle se repère facilement ! Puis au fil des semaines, sa hauteur diminue légèrement tout en restant remarquable. La planète se déplace également en direction de l’est, qu’elle atteint au mois de juin. Après avoir encore un peu progressé vers le nord-est durant l’été, elle revient vers l’est à partir du mois d’août tout en perdant de la hauteur. Cette période d’observation matinale se termine dans les premiers jours d’octobre.

Il faut ensuite patienter jusqu’en décembre pour voir réapparaître Vénus le soir vers le sud-ouest. D’abord au raz de l’horizon, la planète s’élève plus franchement après le 15 décembre et devient plus facilement observable : C’est le début d’une longue et favorable période d’observation en soirée, qui s’achèvera en juillet 2023.

La suite après cette annonce

Les plus belles occasions pour observer l’étoile du Berger en 2022

L’éclat de Vénus est en soi un spectacle qui ne nécessite aucun instrument pour être apprécié. Mais il est magnifié lorsque l’astre se rapproche de la Lune ou d’autres planètes, créant un tableau particulièrement esthétique, surtout lorsque le ciel se pare d’un beau dégradé coloré. En 2022, de multiples rapprochements ont lieu avec la Lune et les autres planètes visibles à l’œil nu (Jupiter, Saturne, Mars et Mercure). Vous n’avez que l’embarras du choix pour profiter du spectacle, à condition toutefois d’être matinal !

  • Le 28 mars vers 7h, un très beau rapprochement entre Vénus, Mars, Saturne et le croissant de lune se produit au sud-est. Les trois planètes sont visibles ensemble dans une paire de jumelles.
Illustration montrant Vénus (brillante) au dessus de Saturne, et Mars à droite. Les trois planètes sont à l'intérieur d'un cercle bleu représentant le champ d'une paire de jumelles 10x50. Un peu plus bas à droite près de l'horizon, le fin croissant de Lune. En premier plan, un chemin et des champs, le tout sous un ciel en train de s'éclaircir figurant l'aurore.
Position de Vénus, Saturne, Mars et la Lune le 28 mars 2022 vers 7h (heure de Paris). Le cercle bleu représente un champ apparent de 6°, typique d’une paire de jumelles de type 10×50.
  • Le 27 avril vers 6h30, Vénus, Jupiter et le croissant de lune sont proches et peuvent être vus ensemble dans une paire de jumelles. Plus d’infos
Animation montrant le rapprochement de Jupiter et Vénus entre le 30 avril et le 2 mai 2022. Jupiter est à droite de Vénus le 30 avril, Vénus est sous Jupiter et lègèrement à sa gauche le 1er mai (les deux planètes sont au plus proches), Vénus est en bas et gauche de Jupiter le 1er mai. Le ciel est celui d'une aurore, le cercle représenté est celui d'une paire de jumelles 10x50.
Positions de Jupiter et Vénus du 30 avril au 2 mai 2022 lorsqu’on les observe dans une paire de jumelles 10×50 vers 6h30 (heure de Paris).
  • Du 30 avril au 2 mai vers 6h30, Vénus et Jupiter se croisent et peuvent être observés ensemble dans une lunette ou un petit télescope à faible grossissement. Le 1er mai, la distance qui sépare les deux planètes n’est que de 20 minutes ce qui est inférieur au diamètre de la pleine lune. Plus d’infos
  • Du 25 juin au 10 juillet vers 5h30, profitez de la brève apparition de Mercure le matin pour admirer les cinq planètes visibles à l’œil nu dans l’ordre de leur éloignement au Soleil : Mercure la plus à l’est, puis Vénus, Mars, Jupiter et enfin Saturne au Sud.
  • Le 26 juillet vers 5h45, Vénus se situe à 5° en dessous du très fin croissant de lune.
  • Le 29 décembre vers 17h30, Vénus s’observe à nouveau le soir et se trouve à un peu plus de 1° de Mercure : les deux planètes les plus proches du Soleil sont visibles à l’œil nu et s’observent ensemble dans une lunette astronomique ou un télescope à faible grossissement.

Suivez les déplacements de l’étoile du Berger

Vénus est-elle vraiment fixe dans le ciel ? Oui si l’observation ne dure que quelques minutes ; mais la rotation de la Terre sur elle-même entraîne Vénus dans un mouvement apparent d’est en ouest, comme tous les autres astres du ciel ! Et en raison de sa course autour du Soleil, Vénus se déplace aussi par rapport aux étoiles et aux autres planètes au fil du temps. Amusez-vous d’ailleurs à relever sa position chaque semaine en comparaison d’étoiles bien visibles et proches : vous serez surpris par sa vitesse de déplacement !

Observez Vénus au télescope

Un instrument d’astronomie même modeste révèle immédiatement que Vénus n’a pas l’aspect ponctuel d’une étoile. La planète apparaît sous la forme d’un disque ou d’un croissant, ce qui est amusant à voir, car on dirait une Lune miniature !

Du côté de la surface, il n’y a malheureusement pas grand-chose à voir : Vénus est constamment recouverte de nuages blancs et sans détails significatifs.

Le croissant de Vénus photographié en 2017 par un astronome amateur. Image : Éric Matern – Concours photo Stelvision

Découvrez les phases de Vénus au fil des mois

Comme pour la Lune, Vénus présente des phases : croissant, quartier, Vénus gibbeuse. Il est cependant délicat de voir une “pleine Vénus” car le disque de la planète ne nous apparaît entièrement éclairé que quand celle-ci se trouve de l’autre côté du Soleil par rapport à la Terre : l’observation est alors impossible.

Il est intéressant de surveiller l’évolution des phases de Vénus au fil des mois, notamment quand le croissant commence à devenir fin. On peut aussi remarquer que la taille apparente de Vénus change significativement au fil des semaines : le croissant devient plus grand à mesure qu’il s’affine, ceci en raison des grandes variations de distance entre Vénus et la Terre.

L’astronome amateur Stéphane Gonzales a compilé de nombreuses photos prises en 2015 pour reconstituer l’évolution de Vénus sur plusieurs mois. Les photos ont été disposées en arc de cercle ce qui permet de comprendre ses changements de taille et d’aspect : imaginez le Soleil au milieu de l’anneau, il éclaire Vénus sous différents angles vus de la Terre. Quand Vénus se rapproche de nous, son diamètre apparent devient plus grand mais en même temps le croissant s’affine.
L’astronome amateur Stéphane Gonzales a compilé de nombreuses photos prises en 2015 pour reconstituer l’évolution de Vénus sur plusieurs mois. Les photos ont été disposées en arc de cercle ce qui permet de comprendre ses changements de taille et d’aspect : imaginez le Soleil au milieu de l’anneau, il éclaire Vénus sous différents angles vus de la Terre. Quand Vénus se rapproche de nous, son diamètre apparent devient plus grand mais en même temps le croissant s’affine.

En 2022, la période propice pour observer les plus belles phases de Vénus se déroule de la mi-janvier à la fin février : la planète passe d’un très fin croissant de grande taille à un beau quartier de taille modeste.

Vénus c’est quoi ?

Image de la surface désolée de Vénus, prise par la sonde soviétique Venera 13 en 1982.
Les conditions infernales à la surface de Vénus rendent son exploration très difficile. Les photos de sa surface sont donc très rares. Celle-ci a été prise par la sonde soviétique Venera 13 en 1982.

Vénus est une planète rocheuse (on dit aussi tellurique) souvent comparée à la Terre car sa composition chimique est proche. Ses paysages comportent des plaines, des montagnes, des volcans… Elle a aussi presque la même taille que notre planète : son diamètre est de 12 104 kilomètres, soit 0,95 fois celui de la Terre.

Mais la ressemblance s’arrête là car il règne sur Vénus des conditions infernales. Non seulement la température approche les 500 °C en raison d’un intense effet de serre, mais son atmosphère est un mélange particulièrement irrespirable : essentiellement du dioxyde de carbone et de l’azote, le tout agrémenté d’un peu d’acide sulfurique, d’acide chlorhydrique ou encore de soufre… De quoi être dissuadé de la visiter un jour !

Pour en savoir plus, découvrez notre article La sulfureuse Vénus n’a pas livré tous ses secrets.

Par Bertrand d’Armagnac et Carine Souplet – Mise à jour mars 2022