Une planète passionnante et facile à repérer

Jupiter, astre brillant qui se repère facilement à l'oeil nu, est une planète géante ( 11 fois la Terre en diamètre ) qui peut être admirée facilement avec un petit télescope. Vous ne verrez pas autant de détails que sur les photos prises par la sonde Cassini (ci-contre), mais vous pouvez découvrir ses bandes nuageuses... et ses 4 principaux satellites qui peuvent même être détectés avec une paire de jumelles !

Quand la voir ?

A partir de mars 2016, Jupiter est observable dès le début de soirée et toute la nuit: c'est la période d'opposition, où la Terre, Jupiter et le Soleil sont quasiment alignés, et Jupiter est au plus près de la Terre. Jupiter reste facilement observable jusqu'en juin 2016.

Jupiter par Cassini
Jupiter vue par la sonde Cassini. L'ombre du satellite Io est visible comme une petite tâche noire ronde à gauche.
Photo : NASA/JPL/Univ. of Arizona

Comment la repérer ?

Voulez-vous une méthode ultra simple ? Il suffit de savoir que Jupiter est très brillante : moins que Vénus, mais plus que toutes les étoiles visibles dans le ciel. Vous la trouverez sans peine !

Une méthode un peu plus "scientifique" ? Jupiter se trouve actuellement dans la constellation du Lion.

Bien sûr, vous pouvez vérifier à tout moment sa position exacte avec la carte du ciel en ligne Stelvision.

Jupiter photographiée par un amateur
Jupiter photographiée par un amateur. Une image assez proche de ce que l'on peut voir avec un instrument moyen.
Photo : Gérard Bauza - Rouletabille Gallery

Que peut-on voir avec un instrument ?

Jupiter est une cible de choix pour les astronomes amateurs, même modestement équipés. Un petit instrument (lunette ou télescope) révèle immédiatement un disque, alors que les étoiles environnantes restent des points en raison de leur éloignement.

De plus, on voit très bien que la planète est striée de bandes nuageuses. Un petit instrument révèlera en général les deux principales bandes appelées ceintures équatoriales.

Mais ce qui frappe avant tout, c'est que Jupiter n'est pas seule, mais accompagnée de petits points lumineux plus ou moins alignés de part et d'autre ! ce sont les principaux satellites de Jupiter, découverts par Galilée il y a 4 siècles avec une lunette rudimentaire. Ces 4 satellites dits galiléens se nomment Io, Europe, Ganymède et Callisto. On ne les voit pas toujours tous les 4, car parfois certains sont cachés derrière la planète, ou passent devant.

Ces satellites faisant le tour de Jupiter en quelques jours, il est très intéressant d'observer leur évolution soir après soir.

Jupiter et ses 4 satellites galiléens
Jupiter et ses 4 satellites galiléens
Image réalisée avec le logiciel Stellarium

Et avec une paire de jumelles ?

Les jumelles ne grossissent pas suffisamment pour apercevoir des détails sur la surface de Jupiter. Mais les satellites, eux, sont visibles !

Calez si possible votre paire de jumelles sur un trépied, un muret, ou encore un manche à balai, pour ne pas trembler, et vous verrez les petits points lumineux plus ou moins alignés de part et d'autre de la planète. Etonnez vos amis en leur montrant ce spectacle !

Une simulation de la position des satellites de Jupiter.

Voici les position de Io (I), Europe (E), Ganymède (G) et Callisto (C). Vision comme aux jumelles ou avec un télescope de type Newtown (Nord en haut, ouest à droite). Amusez-vous à comparer avec ce que vous voyez en vrai !