Bien visible à l’œil nu, à la fois proche et loin de nous, Mars est sans doute le monde planétaire qui excite le plus notre imaginaire. L’année 2018 fait d’elle une des stars incontournables du ciel !

Vue générale de la planète Mars

Mars vue par la sonde Rosetta. Photo : ESA

La mythique planète rouge

Mars se repère facilement à l’œil nu à certaines périodes. Quand elle est proche de la Terre, la planète brille d’un fort éclat teinté de rouge, ce qui a contribué à faire d’elle l’incarnation du dieu de la guerre (Arès chez les Grecs et Mars chez les Romains). Cette couleur caractéristique est due à une forte présence d’oxyde de fer dans le sol martien : de la rouille ! Aujourd’hui, son observation est prisée des amateurs et les images de son exploration par les sondes scientifiques captivent le grand public. Mars est en effet l’astre le plus proche de la Terre après la Lune et Vénus et un lieu où l’Homme pourrait envisager de s’installer à l’avenir… De quoi stimuler l’imagination !

Carte d’identité de Mars

  • Planète tellurique disposant d’une atmosphère ténue
  • Quatrième planète en partant du Soleil
  • Distance au Soleil : 207 à 249 millions de km
  • Diamètre équatorial : 6794 km (0,5 fois celui de la Terre)
  • Période de révolution sidérale : 687 jours
  • Période de rotation : 24h 37min

Quand voit-on la planète Mars ?

Il faut bien choisir sa période pour observer Mars dans de bonnes conditions, car son éloignement à nous varie très fortement : de 56 à 400 millions de km ! Le moment le plus favorable est celui de l’opposition, lorsque la planète est à l’opposé du Soleil par rapport à la Terre, ce qui se produit tous les deux ans. Mars est alors visible du coucher du Soleil à son lever et atteint son point le plus haut dans le ciel en milieu de nuit.

C’est également le moment (à quelques jours près) où la planète se trouve au plus près de la Terre et est donc la mieux observable, car avec le plus grand diamètre apparent. Toutefois, cette distance minimale peut varier de 56 à 101 millions de km selon les oppositions ! Une variation due à l’orbite elliptique de la planète rouge et aux périodes de révolution respectives de Mars et de la Terre, qui font que l’opposition ne se produit pas toujours à l’endroit où les deux orbites sont les plus proches.

Photo clocher avec planètes Vénus et Mars, et la Lune

Rapprochement Lune-Vénus-Mars du 21 février 2015. Remarquez les couleurs respectives des deux planètes : blanche pour l’éclatante Vénus et orangée pour Mars. Image : Emmanuel Linden

2018, année martienne

Mars est justement en opposition le 27 juillet 2018, dans des conditions particulièrement favorables puisque sa distance avec la Terre sera de seulement 57,7 millions de km (contre 76,1 millions de km en 2016) à cette date. C’est la distance la plus faible depuis 2003 et une telle situation ne se reproduira pas avant 2035. Ce 27 juillet, la planète aura un diamètre apparent de 24,3’’ particulièrement attractif pour les observateurs et une magnitude de -2,8, ce qui signifie qu’elle sera très brillante.

D’ailleurs, ce sera même l’astre le plus brillant de vos nuits entre début juillet et la mi-septembre (si l’on excepte toutefois la planète Vénus qui se couche assez rapidement derrière l’horizon ouest le soir). Car Mars est également très bien observable plusieurs semaines avant et après le 27 juillet ! Sans attendre la période estivale, on peut ainsi commencer à l’observer dans d’assez bonnes conditions dès maintenant : la planète présente déjà un diamètre supérieur à 15’’ d’arc et ne repassera sous ce seuil qu’à la fin septembre 2018.

Seul bémol à cette situation très favorable : en 2018, Mars est plutôt basse sur l’horizon aux latitudes de la France métropolitaine. A Paris, elle ne s’élève que d’une quinzaine de degrés au maximum et d’une vingtaine à Perpignan. Vous l’aurez compris, ce sont les observateurs les plus austraux qui sont privilégiés : au sud du Maroc ou encore à la Réunion, les conditions sont bien meilleures car la planète sera bien plus haut dans le ciel. Lors de la prochaine opposition en 2020, la hauteur de Mars depuis la France métropolitaine sera beaucoup plus intéressante avec environ 50°, mais elle sera moins proche de la Terre et son diamètre apparent sera donc plus faible.

Différentes images de la planète Mars durant l'oppostion de 2014.

Evolution de la planète Mars durant l’opposition de 2014. Notez les variations de diamètre apparent.
Image : Stéphane Gonzales.

Comment repérer Mars ?

Dans les périodes favorables, Mars apparaît comme une étoile très brillante et teintée de rouge : il suffit d’avoir une idée de la direction où chercher, et on la trouve facilement grâce à son éclat.

En 2018, la planète navigue entre les constellations du Sagittaire et du Capricorne. Vous pouvez vous aider de la carte ci-dessus pour sa localisation, mais son éclat sera votre premier guide. Selon la date et l’heure de votre recherche, Mars peut se situer entre le sud-est et le sud-ouest, à une hauteur assez faible d’une quinzaine à une vingtaine de degrés au-dessus de l’horizon au maximum.

Bien sûr, vous pouvez aussi vérifier à tout moment sa position exacte avec la carte du ciel en ligne Stelvision.

Déplacement de la planète Mars lors de son oppostion en 2018

Déplacement apparent de Mars sur le ciel de juin à début octobre 2018, de 10 jours en 10 jours. La trajectoire en forme de boucle est caractéristique du moment de l’opposition : Mars évolue plus lentement que la Terre sur une orbite plus éloignée, ce qui fait que la Terre “double” la planète rouge, donnant cette étonnante trajectoire apparente appelée boucle de rétrogradation.

Quel instrument pour l’observer ?

  • A l’œil nu, il est bien sûr impossible de discerner des détails sur Mars. En revanche, sa brillance à l’opposition donne de jolis tableaux visuels lors de ses rapprochements avec la Lune. La plus belle scène sera certainement celle du 27 juillet, jour même de l’opposition de Mars, puisqu’une éclipse totale de Lune aura également lieu !
Simulation de l'aspect de la Lune et de la planète Mars le soir du 27 juillet 2018

A l’opposition le 27 juillet 2018, Mars avec sa couleur brique sera aussi accompagnée dans le ciel par une splendide éclipse totale de Lune en soirée !

  • Aux jumelles, son intérêt reste limité, aucun détail n’étant accessible.
  • Une lunette ou un télescope de 60 à 100mm de diamètre avec un fort grossissement permet de faire apparaître le disque, mais sans plus. Il faut en général un instrument d’au moins 115 à 130mm et un grossissement fort (jusqu’à 1,5X le diamètre instrumental) pour que les premiers détails de surface soient accessibles.

Réunir les bonnes conditions

Mars offre alors des détails intéressants à condition de se montrer patient et persévérant dans l’observation. Retenez qu’il faut :

  • éviter toutes les sources de turbulence (remous d’air), qui brouillent les images. La turbulence atmosphérique se détecte en observant attentivement à l’œil nu l’aspect des étoiles : si elles scintillent, c’est qu’il y en a. Préférez aussi une soirée sans vent. Pour éviter la turbulence à l’intérieur de votre instrument, pensez à le sortir au moins une heure d’avance pour que sa température s’équilibre avec celle de l’extérieur ;
  • attendre que la planète monte le plus haut possible dans le ciel, pour justement minimiser la turbulence atmosphérique. Consultez le tableau ci-dessous pour connaître l’heure optimale d’observation, c’est à dire celle du passage au méridien (plein Sud) en fonction de la date ;
  • scruter longuement et très attentivement la planète pour que les détails se révèlent ! L’utilisation d’un filtre rouge clair à visser à l’arrière de l’oculaire peut aussi vous aider à mieux voir certains détails.

Passages au méridien de Mars en fonction de la date
Tableau calculé pour le centre de la France (47° nord et 3° est), heure légale à Paris

Date Heure de passage au méridien Hauteur au  méridien Magnitude Diamètre apparent
1/06/2018 5h 44min 21° -1.22 15,4″
10/06/2018 5h 18min 21° -1.50 17″
20/06/2018 4h 45min 21° -1.81 18.9″
30/06/2018 4h 08min 20° -2.13 20.8″
10/07/2018 3h25min 19° -2.43 22.6″
20/07/2018 2h 38min 18° -2.68 23.8″
30/07/2018 1h 47min 17° -2.78 24.3″
10/08/2018 0h 53min 16° -2.61 23.9″
20/08/2018 0h 06min 16° -2.39 22.7″
30/08/2018 23h 21min 17° -2.14 21.1″
10/09/2018 22h 42min 18° -1.84 19.1″
20/09/2018 22h 13min 19° -1.58 17.4″
30/09/2018 21h 48min 20° -1.32 15.8″

 Pour l’opposition de 2018 et compte tenu de la faible hauteur atteinte par Mars dans le ciel, respecter ces consignes sera d’autant plus important. Si c’est le cas, à vous la découverte de sa surface !

Que peut-on voir de la surface de Mars ?

Dessin de MArs au télescope de 400 mm.

Mars dessinée par un astronome amateur chevronné à l’aide d’un télescope de 406mm de diamètre (grossissement 470X). Il n’est pas aisé de voir tant de détails mais ce dessin donne une idée de ce qui est atteignable par un amateur en observant très attentivement, dans de bonnes conditions. Remarquer notamment la calotte polaire en bas à droite.
Dessin : Frédéric Burgeot.

En effet, un télescope d’amateur révèle certaines nuances de son sol rocailleux. De grandes formations caractéristiques sont visibles et apparaissent sous forme d’étendues sombres, comme par exemple Syrtis Major qui doit sa couleur à des roches basaltiques issues d’une activité volcanique. D’autres étendues sont au contraire claires à l’exemple du bassin d’impact Hellas Planitia, en raison des poussières soulevées par les vents martiens.

Autre particularité de la planète rouge, la possibilité de voir des étendues de glace aux pôles ! En 2018, c’est la calotte polaire australe qui est visible, mais avec l’été austral sur la planète, ses dimensions s’amenuiseront de semaine en semaine.

La carte ci-dessous vous permettra de tenter de repérer quelques grandes formations. Si vous observez Mars de façon répétée et assidue, sachez qu’avec sa période de rotation un peu plus longue que celle de la Terre, un détail donné sera visible chaque soir au même endroit une quarantaine de minutes plus tard que le jour précédent. Ce qui signifie aussi, si vous observez la planète tous les soirs à la même heure pendant 36 jours d’affilée, que vous pouvez alors observer la totalité de sa surface !

Carte de la surface de Mars légendée

Carte de la surface martienne avec ses principales régions. Le nord est en haut et l’ouest est à gauche, mais selon l’instrument utilisé, l’image observée peut être inversée sur un ou deux axes.
Image : USGS Astrogeology Science Center


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