Saturne par Cassini
Saturne vue par la sonde Cassini
Photo : NASA/JPL/Space Science Institute

Saturne la magnifique

Saturne, la célèbre planète aux anneaux, est une magnifique planète géante gazeuse, dont le diamètre (120 536 km) est 9 fois plus grand que celui de la Terre. Elle est assez facilement repérable à l'oeil nu, bien que située à plus de 1,2 milliards de km de la Terre. Et on peut observer ses anneaux avec un télescope d'amateur: un spectacle que l'on n'oublie pas !

Quand la voir ?

La superbe planète aux anneaux sera de nouveau intéressante à observer à partir de février 2018.

Tous les ans, une période favorable de plusieurs mois permet d'admirer Saturne. Cette période est centrée sur le moment de l'opposition, qui est le moment où Saturne est à l'opposé du Soleil par rapport à la Terre. C'est également le moment où la planète se trouve quasiment au plus près de la Terre. A ce moment, la planète est visible toute la nuit et atteint son point le plus haut dans le ciel en milieu de nuit.

En 2018, l'opposition a lieu le 27 juin. Les heures favorables sont celles où la planète est suffisamment haute au-dessus de l'horizon (au moins 15° de hauteur) pour que les obstacles et la turbulence atmosphèrique ne soient pas trop gênants.

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Comment la repérer ?

Saturne a l'apparence d'une étoile relativement brillante, mais on peut la confondre avec d'autres étoiles si on ne l'a pas d'abord repérée sur une carte du ciel. En 2018, elle se trouve dans la constellation du Sagittaire.

Vous pouvez vérifier à tout moment sa position exacte avec la carte du ciel en ligne Stelvision

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Saturne apparaît parfois assez brillante pour se détacher des lumières du crépuscule, même si son éclat est loin d'égaler celui de Vénus. Photo prise lors d'un beau rapprochement entre Saturne, Mars et Vénus en 2010.
Photo: Bertrand d'Armagnac
Saturne dessinée par un amateur
Saturne dessinée par un astronome amateur expérimenté à l'aide d'un télescope offrant des grossissements compris entre 216 et 430 fois. Ce dessin montre bien les anneaux ainsi que plusieurs satellites (Titan, Téthys et Rhéa)
Dessin publié sur Webastro, auteur: Nunky

Que peut-on voir au télescope ?

Saturne est un spectacle étonnant au télescope ou à la lunette astronomique. Avec une modeste lunette grossissant 40 fois, on peut déjà distinguer les anneaux ! Ces anneaux faits de roche et de glace entourent le disque de Saturne et donnent un effet "3D" dont on ne se lasse pas. En fait, on parle d'anneaux (au pluriel), mais il faut un instrument plus puissant et bien réglé (au moins 150 mm de diamètre et 100 fois de grossissement) pour percevoir la célèbre division de Cassini qui marque la principale séparation entre les anneaux. On distingue en fait trois zones, dites anneaux A,B,et C: l'anneau A est le plus externe, l'anneau B est plus clair et plus proche de la planète, tandis que l'anneau C est encore plus proche de la planète mais il est très sombre et difficile à déceler.

La planète est striée de bandes nuageuses qui sont parfois visibles sur le disque.

Les anneaux de Saturne sont inclinés de 27° par rapport au plan de l'écliptique (la trajectoire de Saturne et de la Terre autour du Soleil). Conséquence: selon les années, l'inclinaison des anneaux vus de la Terre varie: on dit qu'ils sont plus ou moins ouverts, c'est-à-dire qu'à certains moments ils sont vus quasiment par la tranche alors qu'à d'autres moments ils se présentent suivant un angle qui les rendent très bien visibles. L'ensemble suit un cycle de 30 ans environ (la période de révolution de la Saturne autour du Soleil), pendant laquelle les anneaux montrent tantôt une face, tantôt l'autre, dans un mouvement d'oscillation.

En 2017 la visibilité est des anneaux est particulièrement excellente puisque les anneaux sont ouverts au maximum, à 27 degrés ! L'angle des anneaux va ensuite diminuer d'année en année, de sorte qu'ils vont sembler avoir disparu en 2025...et il faudra attendre l'année 2032 pour retrouver l'angle d'ouverture maximal de 27 degrés.

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Saturne vue par le télescope Hubble à différentes époques.
Photo : NASA
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Cette image de la sonde Cassini montre trois satellites - Titan, Mimas et Rhea. Titan, le plus grand, semble flou car on ne voit que ses couches de nuages. Un seul croissant de lune est une vue familière sur Terre, mais avec les lunes nombreuses de Saturne, on peut voir trois ou même plus. La vue a été obtenue à une distance d'environ 2 millions de kilomètres de Titan.
Par NASA/JPL-Caltech/Space Science Institute

Certains des satellites de Saturne peuvent être observés, mais avec un instrument modeste on ne voit que le plus gros, Titan (5 150 km de diamètre).

Saturne compte en fait de très nombreux satellites: plus de 60, sans compter des dizaines de tout petits corps appelés lunes mineures. Certains ont été découverts très récemment par la sonde Cassini. Forcément moins brillants que ceux de Jupiter vus de la Terre (Saturne est 2 fois plus loin de la Terre que ne l'est Jupiter), les plus gros satellites sont observables avec un télescope d'amateur, en nombre variable selon la puissance de l'instrument.

Avec un télescope de puissance moyenne (de l'ordre de 150 mm de diamètre), on peut voir jusqu'à 5 satellites: Titan, Rhéa, Japet, Dioné, Téthys. Mais ils ne sont pas faciles à repérer car on peut les confondre avec des étoiles environnantes: leur éclat est relativement faible (magnitude 10 à 11), et ils peuvent se trouver assez loin de la planète. Le repérage est donc moins simple qu'avec les satellites galiléens de Jupiter.

L'exploration de Saturne

Plusieurs sondes interplanétaires ont survolé Saturne depuis les années 1970 (premier survol: Pioneer 10 en 1973). Mais la première mission incluant une mise en orbite autour de Saturne - et donc une étude fouillée pendant une période longue - est la mission Cassini-Huygens. Cette mission capitale a très gros budget et en coopération Etats-Unis/Europe a été lancée en 1997. Depuis 2004, la sonde Cassini est en orbite autour de Saturne et envoie vers la Terre des images d'une finesse incroyable, tant de la planète elle-même que de ces anneaux et de certains de ses satellites.

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Gros plan sur les anneaux, avec les satellites Dione (1 123 km de diamètre) et Epiméthée (à peine visible ici car il ne fait que 113 km). Photo prise à 413 000 km de Saturne par la sonde Cassini et publiée en 2016.
Photo : NASA

En 2005, l'orbiteur Cassini a largué le module européen Huygens qui a réalisé un exploit fantastique: atterrir sur la surface de Titan. Pendant sa descente vers Titan, et après son atterissage, Huygens a transmis de précieuses informations vers la Terre.

schéma atterrissage Huygens
L'atterrissage du module européen Huygens sur Titan en 2005: un moment historique.
Photo : NASA

2017: le "grand final" de Cassini

La sonde Cassini arrivant en fin de vie en 2017, les scientifiques ont prévu des orbites passant entre la planète et des anneaux, véritables plongées jamais réalisées auparavant. Avant d'envoyer la sonde se désintégrer à la surface de Saturne, le 15 septembre 2017. C'est ce que la NASA appelle le grand final.

Notre résumé de ce grand final

Les dernières orbites de Cassini, entre la planète et ses anneaux (cliquer pour voir la vidéo).
Crédit NASA / Jet Propulsion Laboratory - Caltech / Erick Sturm - Via About Space Only
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