Nuits des étoiles 2014

premières étoiles au crépuscule
Le début d'une belle nuit d'été.
Photo : J.B. Feldmann. Paysages célestes.

Crées en 1991 par l'Association Française d'Astronomie et attirant chaque année des dizaines de milliers de participants, les nuits des étoiles se tiendront cette année les vendredi 1er, samedi 2 et dimanche 3 août.

Le rassemblement est gratuit, ouvert à tous et présent dans de nombreux endroits en France ainsi que dans plusieurs pays d'Europe et d'Afrique (consultez la carte des lieux participants). Ainsi, que vous soyez un habitué, un débutant friand d'explications et de nouvelles expériences, ou un curieux n'ayant jamais observé, ne ratez pas cet événement qui vous permettra de profiter au mieux des beautés du ciel d'été.

Que verra-t-on dans le ciel ?

Saturne, Mars, Spica et la Lune
Saturne, Mars, Spica et la Lune du 1er au 3 août (cliquez pour agrandir)
(simulation réalisée avec Stellarium)

A la tombée de la nuit (vers 22h30 en France métropolitaine), les planètes Mars et Saturne sont visibles au-dessus de l'horizon Sud-Ouest. Elles forment un alignement avec l'étoile Spica de la Vierge. Le 1er août, un croissant de Lune vient agrémenter le tout et faciliter le repérage des planètes: il se trouve à droite de l'alignement Saturne/Mars/Spica. Les jours suivants, on retrouve le croissant lunaire mais à une place différente: il semble se déplacer de droite à gauche d'un jour sur l'autre, pour se retrouver entre Saturne et Mars le 3 août, dans un bel alignement. Observez les différences de teinte: la planète Mars se reconnaît même à l'oeil nu, à sa couleur orangée. En comparaison, Saturne apparaît légèrement jaune, et Spica est d'un blanc bleuté.

Amas M13
L'amas d'Hercule M13
Photo : G. Bauza

Vous observerez également de belles constellations d'été comme le Cygne, qui est facile à reconnaître avec sa forme de croix. Aux alentours de minuit, la Lune cessera d'illuminer le ciel pour disparaître à l'horizon. Le ciel révèlera pleinement sa splendeur étoilée, et la Voie Lactée se déploiera d'un bout à l'autre du ciel. Vous pourrez alors pleinement profiter de certaines curiosités du ciel profond telles que l'amas d'Hercule, la galaxie d'Andromède ou la nébuleuse de la Lagune. Mais il faut savoir que de tels objets, étant situés à des distances immensément lointaines de notre planète Terre, nécessitent un ciel de bonne qualité (le moins de pollution lumineuse possible) et un instrument pour les observer.

Mais alors, faut-il forcément avoir un télescope pour apprécier cette rencontre ?

Lunette sous les étoiles
Lunette sous les étoiles
Photo : J.B. Feldmann. Paysages célestes.

Bien sûr que non, nul besoin de posséder un de ces instruments très performants pour avoir le plaisir d'observer, vous pouvez aussi bien venir sans matériel ou amener une simple paire de jumelles et profiter ensuite des instruments présents sur place que des passionnés, membres de clubs d'astronomie ou d'associations seront heureux de partager, ainsi que leur savoir. En revanche, il est conseillé à tous de se munir d'une carte du ciel, de vêtements chauds (même en cette période les nuits peuvent être fraîches!) et d'une lampe de poche. Couvrez votre lampe d'un papier ou plastique rouge pour ne pas gêner les observations.

Est-ce une bonne occasion pour voir beaucoup d'étoiles filantes ?

étoile filante et Voie Lactée
Etoile filante de l'essaim des Perséides, près de la Voie Lactée.

En effet, l'événement s'appelait à l'origine la nuit des étoiles filantes car il est programmé pendant la période des Perséides, durant laquelle le nombre d'étoiles filantes traversant le ciel est particulièrement élevé, surtout dans la nuit du 11 au 12 août (une centaine d'étoiles filantes par heure). Cette année, les nuits des étoiles ont lieu plus tôt dans le mois d'août, notamment pour éviter d'être trop gêné par la lumière de la Lune: celle-ci est en effet très gênante pendant les quelques jours qui suivent et précèdent le 10 août, date de la Pleine Lune. Heureusement, les dates retenues pour les nuits de étoiles restent propices pour voir des étoiles filantes, qui commencent à être nombreuses dès le début du mois d'août.

Envie de se plonger dans l'ambiance des nuits étoilées ?

...montez le son pour écouter les petites bêtes de l'été !

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