Sous la bannière “Nuits des étoiles”, un concept créé en 1991 par l’Association Française d’Astronomie (AFA), des centaines d’organismes reçoivent le public pour lui faire découvrir les beautés du ciel étoilé. Nos conseils pour en profiter.

photo arche Voie Lactée par Sylvain Wallart

Les Nuits des étoiles ont lieu au cœur de l’été, le moment idéal pour admirer un beau ciel étoilé traversé par la Voie Lactée. Photo : Sylvain Wallart – Concours photo Stelvision

Les Nuits des étoiles, qu’est-ce que c’est ?

Les Nuits des étoiles sont une occasion de découvrir le ciel en compagnie d’animateurs qui sauront vous expliquer ce qu’il y a à voir et vous proposeront des observations à faire à l’oeil nu, aux jumelles ou au télescope. Clubs d’astronomie, associations  de médiation scientifique, lieux touristiques, chacun y va de sa propre formule selon ses spécificités et selon les bonnes volontés mobilisées pour l’occasion (beaucoup de bénévoles sont mis à contribution). Chaque année, des dizaines de milliers de participants profitent de ces animations gratuites !

Ainsi, que vous soyez un habitué, un débutant friand d’explications et de nouvelles expériences, ou un curieux n’ayant jamais observé, ne ratez pas cet événement qui vous permettra de découvrir les merveilles du ciel d’été.

Quelles sont les dates pour 2018 ?

Les Nuits des étoiles se tiendront cette année les 3, 4 et 5 août 2018.

Affiche des Nuits des étoiles 2018. Crédit AFA.

Affiche des Nuits des étoiles 2018

Pourquoi ces dates ? Y a-t-il un événement céleste particulier ?

Les premières éditions des Nuits des étoiles se déroulaient sur une soirée au moment du maximum d’activité de la pluie d’étoiles filantes des Perséides (le 12 août). On parlait à l’époque de “Nuit des étoiles filantes”. Maintenant, l’événement n’est plus calé sur un événement céleste précis… mais il faut signaler qu’il intervient seulement quelques jours après le passage de la planète Mars au plus près de la Terre :  la planète rouge est encore très près de la Terre et brille d’un éclat spectaculaire, dès le début de soirée et pratiquement toute la nuit. C’est pourquoi le thème officiel de ces Nuits des étoiles 2018 est “Mars la petite sœur de la Terre”.

Où faut-il aller pour profiter des Nuits des étoiles ?

Les événements sont organisés dans de nombreux endroits en France ainsi que dans plusieurs pays d’Europe et d’Afrique : sur le site de l’AFA, vous pouvez consulter la carte des lieux participants. L’idéal est de repérer un lieu disposant d’un ciel de qualité, loin de toute pollution lumineuse. Mais sachez qu’on peut aussi faire quelques observations intéressantes en pleine ville, surtout cette année avec plusieurs planètes brillantes qui peuplent le ciel du mois d’août. Il y a même un événement organisé en plein Paris en haut de la tour Montparnasse !

Si vous avez le choix entre plusieurs animations, renseignez-vous sur le programme proposé : en général celui-ci comprend une découverte du ciel guidée par des astronomes amateurs, en soirée ; mais il peut y avoir aussi des exposés, conférences, ateliers… y compris en pleine journée ! Un exemple parmi d’autres : la Société Astronomique de Lorraine propose des animations dès 15h le samedi 4 août, avec notamment des activités pour les enfants.

Vous ne trouvez aucune animation près de chez vous ? Alors peut-être pourriez-vous organiser votre propre soirée d’observation depuis votre jardin ou dans les environs ? Si possible,  invitez des proches pour partager vos observations. Et même si vous êtes seul, nos conseils ici-même pourront vous guider !

Que verra-t-on dans le ciel ?

Un cortège de planètes visibles à l’œil nu

En début de soirée, ne manquez pas le beau chapelet de planètes formé par Vénus, Jupiter, Saturne et Mars ! Car cet été, les quatre principales planètes visibles à l’œil nu se donnent rendez-vous pour embellir nos crépuscules. Une coïncidence assez rare. La planète Vénus, connue aussi sous le nom d’étoile du Berger, est de loin la plus brillante et donc la plus facile à repérer, au-dessus de l’horizon ouest. Les trois autres planètes se repèrent sans difficulté, voyez l’image ci-dessous qui représente la scène visible en début de soirée pour les latitudes moyennes de l’hémisphère nord (incluant la France métropolitaine).

Quatuor de planètes pour les Nuits des étoiles 2018. Dès le coucher du Soleil, l’éclatante Vénus est à rechercher sur l’horizon ouest. A mesure que la nuit gagne du terrain, les planètes Jupiter et Saturne apparaissent. Elles sont plus brillantes que les deux étoiles les plus remarquables de ce secteur du ciel, Spica de la Vierge et l’orangée Antarès du Scorpion. Au sud-est, la teinte rougeâtre de Mars est elle aussi immanquable, l’éclat de la planète se renforçant au fur et à mesure qu’elle s’élève sur l’horizon. Ces quatre mondes planétaires dessinent un large arc de cercle au-dessus de l’horizon aux alentours de 22h30 heure locale. Illustration : Carine Souplet © Stelvision

Les étoiles du ciel d’été et la Voie Lactée

photo Voie lactée et Triangle d'été - d'après Sylvain Wallart.

Vue d’ensemble du ciel traversé par la Voie Lactée. Le Triangle d’été, formé des trois brillantes étoiles Véga, Déneb et Altaïr, est facilement repérable. D’après photo Sylvain Wallart.

Lorsque le ciel commence à être assez sombre, repérez le beau Triangle d’été formé par trois des plus brillantes étoiles du ciel: Véga, Déneb, Altaïr. Essayez de reconnaître les constellations qui s’y rattachent à l’aide d’une carte du ciel. Par exemple, Deneb fait partie de la constellation du Cygne, qui est facile à reconnaître avec sa forme de croix. Une fois la nuit bien installée, le ciel révèle pleinement sa splendeur étoilée, et la Voie Lactée se déploie d’un bout à l’autre du ciel.

Avec un télescope : planètes et ciel profond

Pour les heureux possesseurs de télescopes – ou si vous vous rendez sur un lieu d’animation qui en propose – le spectacle sera d’abord du côté des planètes, en particulier Jupiter et Saturne qu’il faudra observer en début de soirée avant qu’elles ne se couchent. Pour Mars, il est préférable d’attendre minuit pour qu’elle ait le temps de grimper un peu dans le ciel.

Entretemps, lorsque la nuit commence à être bien noire, profitez de certaines curiosités telles que  l’amas d’Hercule ou encore certains objets décrits dans notre Randonnée céleste dans le Triangle d’été. Ces merveilles cosmiques font partie de ce que l’on appelle le ciel profond, à des distances immensément lointaines de notre planète Terre ; elle nécessitent un ciel bien noir pour être appréciées.

Et avec des jumelles ?

On l’ignore souvent, mais les jumelles permettent de merveilleuses balades dans les étoiles et même de débusquer certains objet du ciel profond. Consultez notre guide en ligne d’observation spécial jumelles ou – plus complet – l’ouvrage Le ciel aux jumelles édité par Stelvision.


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Puis la Lune apparaît…

En deuxième partie de nuit (à partir de 1h du matin dans la nuit du 4 au 5 août, un peu plus tard les nuits suivantes), la Lune commence à briller au-dessus de l’horizon est. Le ciel s’éclaircit, devenant moins propice à l’observation de la Voie Lactée et du ciel profond. Mais en contrepartie, notre satellite naturel offre un spectacle toujours saisissant pour qui a la chance de pouvoir l’admirer au télescope.

Que faut-il amener pour apprécier cette rencontre ?

Il n’est pas nécessaire d’amener du matériel d’observation puisque vous pourrez profiter des instruments présents sur place que des passionnés, membres de clubs d’astronomie ou d’associations seront heureux de partager. Si vous avez des jumelles, n’hésitez pas à les amener pour vous promener dans les étoiles en attendant votre tour devant les télescopes. Il est également conseillé de se munir d’une carte du ciel imprimée, et d’une lampe de poche à éclairage rouge : cette solution est plus confortable qu’une consultation de carte du ciel sur téléphone car l’écran de téléphone est petit et éblouissant. Et bien sûr prévoyez des vêtements chauds, car même en cette période les nuits peuvent être fraîches !

Est-ce une bonne occasion pour voir beaucoup d’étoiles filantes ?

photo étoile filante

Étoile filante des Perséides photographiée Parc naturel régional de Corse le 12 août 2015. Crédit Matthias Loiseau, Wikimedia, licence CC BY-SA 4.0

Depuis quelques années, l’événement ne coïncide plus avec le maximum d’intensité des Perséides , ces étoiles filantes que l’on remarque surtout autour du 12 août. Cependant la période des Perséides commence théoriquement dès le 25 juillet donc, avec un peu de chance, vous verrez quelques étoiles filantes au cours des Nuits des étoiles. De quoi vous encourager à vous organiser votre propre “nuit des étoiles filantes” le 12 août pour en voir encore plus !