Pas besoin de matériel sophistiqué ni de connaissances scientifiques pour démarrer votre exploration du ciel: suivez nos quelques conseils, et à vous les immensités cosmiques !

Que peut-on voir dans le ciel ?

photo étoiles
La constellation de Cassiopée est très facile à reconnaître grâce à sa forme de W.
photo: VegaStarCarpentier

les étoiles

Environ 6000 étoiles au total, soit 2000 à 3000 étoiles à un instant et en un lieu donnés, sont visibles à l'œil nu. Ce nombre est lié à la sensibilité de l'oeil humain et suppose une bonne qualité de ciel. En ville, il tombe à quelques dizaines à cause de la pollution lumineuse.

L'observation des étoiles à l'oeil nu est intéressante: on peut s'émerveiller simplement devant le foisonnement d'étoiles, distinguer les nuances de couleurs...car certaines sont bleutées, orangées, voire rougeâtres. On peut aussi s'entraîner à reconnaître les constellations, certaines sont très faciles comme La Grande Ourse, Orion, Cassiopée...Il suffit d'avoir une carte du ciel comme expliqué un peu plus loin.

Avec des jumelles, on est surpris de la quantité d'étoiles qui deviennent visibles! Une simple promenade céleste avec de petites jumelles est toujours fascinante... Et avec un télescope, les étoiles visibles se comptent en millions! Mais elles sont tellement éloignées qu'elles apparaissent toujours ponctuelles malgré le grossissement.

les planètes à l'oeil nu

Les planètes Mercure, Vénus, Mars, Jupiter, Saturne, sont parfaitement visibles à l'oeil nu ! La seule difficulté, pour le débutant, consiste à les repérer sans les confondre avec des étoiles. En effet, leur éloignement les fait apparaître ponctuelles comme les étoiles. Une carte du ciel à jour permet de les repérer par rapport aux étoiles environnantes. Vénus et Jupiter sont tellement brillantes qu'il suffit de savoir grossièrement où regarder, pour les repérer sans difficulté.

Comme les planètes et la Lune se déplacent sans cesse sur le fond du ciel étoilé, on assiste parfois à de très beaux rapprochements (on parle de conjonctions), toujours très agréables à regarder à l'oeil nu.

conjonction Mars Vénus
Un beau rapprochement entre Mars et la brillante Vénus: l'occasion d'un joli coup de filet !
photo cratères Lune
Très facile à viser et riche en détails, la Lune est la cible prioritaire pour le débutant.
photo J.L. Dauvergne / Ciel et Espace photos

La Lune et les planètes au télescope

Un instrument d'optique, même modeste, révèle sans difficulté des détails sur la Lune : cratères et montagnes sont toujours spectaculaires, surtout lorsque la Lune forme un croissant et que l'on observe la frontière entre la partie éclairée et la partie non éclairée, là où les ombres sont très marquées.

Simulation: la Lune vue dans un petit instrument

Cliquez pour voir la simulation


Les principales planètes sont aussi très intéressantes: même si l'image reste très petite, on s'aperçoit immédiatement de leur forme sphérique, et on peut voir certains détails comme les anneaux de Saturne, les bandes gazeuses et les satellites de Jupiter, les phases de Vénus, etc...

Page Vénus
Page Jupiter
Page Saturne
Page Mars

la Voie lactée

Dans le ciel, la Voie Lactée désigne une concentration d'étoiles appartenant à notre galaxie, indiscernables les unes des autres et formant une pâle traînée blanche. Par extension, cette traînée blanche a donné son nom à toute notre galaxie, gigantesque ensemble de 100 milliards d'étoiles (dont fond partie toutes les étoiles visibles à l'œil nu). La traînée blanche que nous observons est en fait une portion de notre galaxie vue par la tranche.

En été, par ciel sans Lune et sans pollution lumineuse, la Voie Lactée forme une grande arche qui traverse le ciel. Certaines zones sont plus brillantes que d'autres, comme par exemple la région du Sagittaire. Une zone du ciel qui correspond au centre galactique, là où se concentrent le plus grand nombre d'étoiles de notre galaxie.

photo Voie Lactée
Les étoiles foisonnent et la Voie Lactée est très bien visible sur cette photo prise à la campagne; même si un peu de pollution lumineuse voile la partie située juste au dessus de l'horizon.
photo Sylvain Wallart
photo M42
la nébuleuse d'Orion (M42)
photo Gérard Colasse

les amas d'étoiles, les nébuleuses

Les amas d'étoiles sont de magnifiques concentrations d'étoiles que l'on peut observer avec un télescope, ou une simple paire de jumelle, voire à l'oeil nu (amas des Pléiades).

Les nébuleuses sont de grands nuages de gaz qui apparaissent souvent très colorés sur les photos. Une des plus célèbres est la nébuleuse d'Orion, facile à repérer et observable aux jumelles. Attention, il ne faut pas s'attendre à voir des couleurs comme sur les photos: l'œil humain est peu sensible aux couleurs des objets faiblement lumineux, il les voit plutôt en noir et blanc ! Utilisez le simulateur de télescope pour avoir une meilleure idée du rendu au télescope: par rapport à la photo ci-contre, l'image est moins lumineuse et les couleurs sont fortement atténuées. Mais il y a quelque chose que les photos (et même le simulateur) ne rendent pas bien: de beaux filaments gazeux observés en direct, avec des nuances subtiles, un spectacle fin pour les adeptes de l'observation visuelle !

les galaxies

Amas d'étoiles, nébuleuses et galaxies sont appelés objets du ciel profond par les astronomes amateur. Les galaxies méritent tout particulièrement cette appellation, en raison de leur extrême éloignement: ces immenses groupes d'étoiles sont des sortes d'îles au milieu d'un océan de vide. Nous faisons partie de l'une d'elle, la Voie Lactée, et les autres sont à des millions d'années-lumière de la Terre (1 année-lumière = la distance parcourue par la lumière en 1 an, soit environ 9000 milliards de km). Chacune rassemble des centaines de milliards d'étoiles. A l'œil nu, il est possible d'apercevoir la galaxie d'Andromède (M31): le plus lointain objet visible à l'oeil nu, à 2,3 millions d'années-lumière. La galaxie d'Andromède apparaît comme une petite tâche floue dans un bon ciel sans Lune et exempt de pollution lumineuse. Au besoin, une petite paire de jumelles facilitera l'observation en faisant apparaître la galaxie plus lumineuse. Une lunette ou un télescope permet d'accéder à des dizaines, voire des milliers d'autres galaxies. Le plus souvent, elles ne sont visibles que sous la forme de petites et pâles tâches floues en raison de leur éloignement.

photo galaxie d'Andromède
M31, la galaxie d'Andromède, un gigantesque groupe d'étoiles à 2,3 millions d'années-lumière de la Terre
photo Philippe Renauld

Comment se repérer dans le ciel ?

schéma mouvement diurne
Le mouvement diurne : déplacement apparent des astres par rapport à un observateur, du fait de la rotation de la Terre.

Mouvements des astres dans le ciel

Si l'on peut voir les astres se déplacer dans le ciel au fil des heures et au fil des saisons, c'est surtout à cause des mouvements de la Terre.

De même qu'à bord d'un manège tout le paysage semble tourner, le ciel tout entier paraît animé d'un mouvement de rotation perceptible au fil des heures, du fait de la rotation de la Terre sur elle-même. Cette rotation paraît se faire autour de l'étoile polaire, quasiment fixe dans le ciel car située dans la direction de l'axe de rotation de laTerre. A cause de ce mouvement, appelé mouvement diurne, la plupart des astres apparaissent à un moment donné au dessus de l'horizon (ils se lèvent), parcourent une certaine portion du ciel, puis disparaissent derrière l'horizon (ils se couchent).

schéma, le ciel étoilé change avec les saisons
L’aspect du ciel étoilé change suivant l’époque de l’année (schéma ne respectant pas les échelles de distances)

L'aspect du ciel nocturne change également au fil des mois, du fait de la course de la Terre autour du Soleil. En effet, la portion d'Univers visible pendant la nuit correspond à des directions différentes suivant la position de la Terre sur son orbite. Ainsi par exemple, la constellation d'Orion est visible en janvier, pas en juillet. Pour le Cygne, c'est l'inverse.

Outre les mouvements apparents générés par les mouvements de la Terre elle-même, les astres ont leur propre mouvement. Ce mouvement est perceptible pour des astres proches de la Terre (Lune, planètes...). Quant aux étoiles, elles sont tellement éloignées de la Terre qu'elles peuvent être considérées comme des repères fixes, à l'échelle de quelques dizaines d'années. C'est pourquoi elles forment des figures en apparence immuables: les constellations.

Repérer les astres avec les constellations et les alignements

Les étoiles forment des figures dans le ciel: les constellations. Les astronomes se servent de ces figures pour délimiter des régions du ciel. La plupart sont faciles à reconnaître à l'aide d'une carte du ciel.

Certaines cartes du ciel permettent, en pivotant sous un cache ajouré, de visualiser le ciel pour une heure et une date données, compte tenu des mouvements de la Terre. Ceci facilite l'identification des astres visibles dans le ciel réel, et permet de prévoir la visibilité d'une constellation.

Stelvision propose une carte du ciel en ligne, automatiquement mise à jour, et une carte physique à emporter sous les étoiles (photo)

couverture Stelvision 365
La carte tournante Stelvision 365 donne l'aspect du ciel pour tous les jours de l'année
schéma de repérage étoile polaire
Repérage de l’Etoile Polaire à partir de la Grande Ourse.

Outre les constellations, certains alignements ou figures remarquables facilitent l'identification des astres. Ainsi, le bord de la "casserole" de la Grande Ourse, prolongé 5 fois, permet de repérer facilement l'Etoile Polaire. C'est également par alignements que l'on pourra repérer les planètes ou les objets du ciel profond.

Il y a cependant une particularité pour les planètes de notre Système Solaire: elles sont beaucoup plus près de la Terre que ne le sont les étoiles, si bien qu'on les voit se déplacer au fil des semaines par rapport aux étoiles, et qu'une carte du ciel "à jour" ou un logiciel sont nécessaires pour les repérer. Tandis que les étoiles et les objets du ciel profond sont tellement lointains que leurs mouvements sont imperceptibles à l'échelle d'une vie humaine: ils semblent fixes les uns par rapport aux autres.

Le matériel d'observation

photo femme jumelles
Un petit instrument pratique utilisable à toute occasion: les jumelles!
composition d'après photos Irina Polyakova et Xavastro

Jumelles

Une simple paire de jumelles permet d'intéressantes explorations célestes:

  • quelques détails sur la Lune
  • reconnaissance des planètes: aux jumelles, les principales planètes ne sont plus tout à fait ponctuelles comme les étoiles, mais sont visibles sous la forme d'un minuscule disque; on peut même voir les satellites de Jupiter!
  • amas d'étoiles, Voie Lactée, galaxie d'Andromède...

Toutes les sortes de jumelles valent la peine d'être utilisées, des plus modestes aux plus puissantes. Les petites jumelles compactes pourront être emmenées partout pour des randonnées terrestres et célestes. Pour aller plus loin en astronomie, des jumelles de grand diamètre (50 mm et plus) permettent de collecter un maximum de lumière. Un grand classique: les jumelles 7x50 (grossissement 7 fois, diamètre 50 mm) ou 10x50 (grossissement 7 fois, diamètre 50 mm).

Lunettes et télescopes pour débutants

Un instrument simple permettra de faire ses premiers pas en astronomie amateur et de s'émerveiller devant les cratères de la Lune ou l'anneau de Saturne sans trop dépenser. Compter tout de même un minimum de 100 € à 150 € pour un instrument d'initiation correct. Attention, veiller à acheter un véritable instrument dans un magasin spécialisé en astronomie ou chez un opticien: éviter absolument les jouets ou les instruments bas de gamme vendus en supermarché !

Le principal paramètre qui caractérise la puissance de l'instrument est le diamètre de l'objectif: il détermine directement le pouvoir collecteur de lumière, et la finesse des images obtenues.

Des instruments typiques de débutant sont par exemple :

  • la lunette de 60 mm de diamètre sur monture azimutale
  • le télescope à monture de type "Dobson" de petit ou moyen diamètre : 90mm pour un mini-Dobson ultra-compact, jusqu'à 200 mm pour ceux qui souhaitent démarrer tout de suite avec un instrument assez puissant.

Un débutant pourra commencer indifféremment avec une lunette ou un télescope, mais la lunette est un peu plus commode car ne nécessite pas de réglage appelé "collimation" (alignement des miroirs).

photo lunette pour débutant
Un instrument d'initiation typique : une lunette de 60mm de diamètre.

Suggestion: lunette Celestron Astromaster 60. Notre partenaire La Clef des étoiles offre une réduction de 10€ avec le code STELVISION.
Voir la page produit

photo Dobson 203mm
Un télescope de type Dobson: sa monture simple et efficace a séduit un grand nombre d'adeptes.

Suggestion: télescope Sky Watcher Dobson 200. Notre partenaire La Clef des étoiles offre une carte du ciel Stelvision 365 avec le code STELVISION.
Voir la page produit

Le télescope de type "Dobson" est, par sa grande simplicité mécanique, une solution pratique et économique pour démarrer d'emblée avec un télescope d'un assez grand diamètre (150 voire 200 mm): les mouvements haut/bas et droite/gauche sont simples, précis et doux grâce au principe de la monture à friction inventée par John Dobson.

Un télescope de 200 mm permet de belles plongées dans le ciel profond et peut être utilisé pendant des années sans lassitude. Puis, le passionné d'astronomie pourra souhaiter aller plus loin en s'équipant de matériel de grand diamètre, surtout s'il souhaite s'adonner au maximum à l'exploration du ciel profond qui nécessite de collecter le plus de lumière possible. Les amateurs les mieux équipés disposent d'instruments de 400 voire 600 mm de diamètre, offrant notamment de spectaculaires visions de galaxies spirales.

photo Starmax 90
Un télescope de type Maksutov-Cassegrain sur monture Dobson: un instrument ultra-compact de bonne qualité optique, à emmener partout.

Suggestion: télescope Orion StarMax 90. Vendu à La Clef des étoiles.
Voir la page produit

Certains télescopes sont très compacts, en particulier ceux qui fonctionnent selon le principe optique "Maksutov-Cassegrain" et qui sont proposés sous diverses marques avec un diamètre de 90 mm. Ce principe permet de raccourcir significativement le tube du télescope, tout en offrant une excellente qualité d'image. Certains modèles existent avec une monture de type Dobson et peuvent être posés tout simplement sur une table: ainsi, ils sont particulièrement faciles à transporter (pour les vacances...) et à stocker (dans votre salon, sur votre bureau...)



Plus d'infos sur les lunettes et les télescopes

Simulateur de télescope pour se faire rapidement une idée de ce qui est visible dans un instrument

Partager avec d'autres astronomes amateurs

Les observateurs réguliers (vous, bientôt !) sont appelés astronomes amateurs et consacrent leurs loisirs à parcourir le ciel pour le plaisir, généralement sans but scientifique particulier, pour l'excitation que procure le voyage parmi les étoiles. Pour progresser, choisir son futur matériel, avoir de nouvelles idées d'observation, ou tout simplement pour le plaisir de partager, rien de tel que de rencontrer d'autres observateurs. Voici comment:

  • Parcourez les forums spécialisés, comme webastro.net ou astrosurf.com : après avoir noué le contact en ligne, vous trouverez sûrement des rendez-vous organisés entre astronomes amateurs auxquels vous pourrez participer.
  • Participez à une star party, comme par exemple les RAP ou les RAAGSO (voir notre page Evénements)
  • Inscrivez-vous à un club: il en existe de nombreux un peu partout (pour la France voir ici), proposant des activités régulières de nuit comme de jour.

photo observateurs
Rassemblement d'astronomes amateurs au Pic du Midi: le matériel et les observateurs sont prêts pour une magnifique nuit étoilée.

Pourquoi observer le ciel ?

Pour terminer ce dossier, nous vous proposons une petite conclusion pour achever de vous convaincre de vous lancer...

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Terre et ciel font partie de la nature
photo: Dudarev Mikhail / Shutterstock.com

Le ciel fait partie de la nature

Observer le ciel, c'est naturel. Comme d'autres activités de plein air telle la randonnée, observer le ciel met en contact avec la nature et procure le plaisir de l'exploration et de l'évasion. Que l'on parte pour une simple balade céleste, ou ... pour un véritable raid cosmique !

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Certains astres sont très faciles à observer

Le ciel est accessible à tous... avec un peu de patience

Pas besoin d'être scientifique pour savourer un ciel étoilé : pas plus qu'il ne faut être botaniste pour admirer les fleurs! L'astronomie amateur est un loisir, que l'on peut pratiquer presque partout: même en pleine ville, on peut trouver la brillante Jupiter entre les immeubles et les lampadaires.

On peut démarrer avec peu: une carte du ciel permet de repérer simplement les principales étoiles et planètes, à l'oeil nu. Une paire de jumelles permet déjà de distinguer une planète d'une étoile.

Pour progresser dans cette quête des grands espaces cosmiques, patience et perséverance seront nécessaires: trouver le bon site, attendre une météo favorable, apprendre à utiliser un instrument... La récompense est un voyage à des millions d'années-lumières. Pour les enfants comme les adultes, c'est très éducatif !

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Voie Lactée et Mont-Blanc
photo: Richard Mercier

Familier des étoiles...

La satisfaction est grande d'acquérir peu à peu une familiarité avec ces étoiles qui nous accompagnent au-dessus de notre tête, toute notre vie et où que nous soyons. Une familiarité qui rend le ciel plus proche, plus compréhensible, malgré le vertige de l'infini que l'on peut éprouver parfois.

Les plus motivés partent alors à l'assaut des espaces infiniment lointains du ciel profond.